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Les mesures de la dissimulation

Les méthodes de recherche en sciences sociales face à la falsification de l’économie congolaise
Benjamin Rubbers
p. 57-66

Résumés

Cet article propose une réflexion sur les problèmes de méthode que rencontre un anthropologue dans l’étude des pratiques économiques en République Démocratique du Congo. Il se livre à un examen critique des contraintes que le contexte sociologique impose à l’emploi de différentes techniques de collecte de données : l’exploitation des sources documentaires, l’administration de questionnaires, l’observation et l’entretien. Ainsi est mis en évidence l’éclairage que chaque démarche est susceptible de fournir sur la vie matérielle au Congo. L’objectif est de faire ressortir, de manière aussi précise que possible, la contribution que la recherche en sciences sociales peut apporter à la compréhension de l’économie en Afrique.

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Texte intégral

1On assiste depuis trente ans à l’épuisement du modèle économique mercantiliste issu de la période coloniale. La baisse du cours des matières premières, l’accroissement de l’endettement public, la détérioration du tissu industriel et l’échec des mesures de l’ajustement structurel réduisent le contrôle du pouvoir central sur les ressources de l’extraversion (Young et Turner 1985). Se dessine alors, de manière progressive mais nette, une nouvelle séquence historique dont il reste encore à comprendre la portée (Bayart, Ellis et Hibou 1997). Elle se caractérise pour le moment par un éclatement des filières de commercialisation qui connectent l’économie locale au marché mondial, ainsi que par un effilochement du politique : le réseau clientéliste unique cède la place à une série de factions régionales en compétition pour la maîtrise des trafics transfrontaliers (Botte 2002). Dès lors, la société congolaise observe un écartèlement de plus en plus marqué entre la structure étatique officielle et une pluralité de circuits de l’ombre (Reno 1998).

2Comment étudier les pratiques économiques dans cet univers institutionnel en voie de falsification ? C’est la question à laquelle je tente de répondre dans cet article en évaluant de manière critique la pertinence des sources documentaires, de la démarche quantitative et de la méthode qualitative dans le contexte congolais. Je me base pour ce faire sur mon expérience de terrain depuis 1999 : je me suis notamment penché, au cours de cette période, sur les échanges entre ville et village ainsi que sur l’insertion professionnelle des diplômés de l’Université de Lubumbashi (Rubbers 2000, 2003). Mais je recours exclusivement dans ce texte à des illustrations venant de ma recherche doctorale sur le monde social du capitalisme au Katanga.

Les ressources documentaires

3Divers organismes produisent des chiffres sur l’économie congolaise, mais ceux-ci fournissent en général une image erronée de la réalité. C’est le cas des données quantitatives qui portent sur la circulation commerciale à la frontière. D’une part, il est possible de faire transiter les marchandises avec une fausse déclaration : la manière la plus classique de frauder consiste à modifier la nature, la quantité ou la valeur de la cargaison pour se partager l’équivalent du manque à gagner de l’administration publique (trop peu perçu) entre le marchand, le transitaire et l’agent en fonction. Les chiffres attestant de l’importation de 1000 tonnes de farine de froment peuvent ainsi dissimuler l’entrée de 2000 tonnes de ciment. D’autre part, un nombre considérable de petits marchands opèrent dans la clandestinité : ils emploient souvent des journaliers (moineaux) pour traverser la frontière avec la marchandise sur le dos (bilanga). Une partie du flux international échappe de la sorte, via la contrebande, à l’enregistrement documentaire de la douane. Dès lors, les informations officielles non seulement donnent une estimation inexacte du poids relatif des divers articles dans l’échange (farine, lait en poudre, ciment, etc.), mais encore sous-estiment l’importance générale du commerce en Afrique.

4L’administration rassemble aussi des statistiques sur les entreprises établies sur le territoire national. La division provinciale du Ministère du Plan possède ainsi un fichier rassemblant diverses informations sur les entreprises de Lubumbashi. Mais la démarche pour obtenir ce document est fastidieuse, voire coûteuse, pour un résultat qui procure peu de satisfaction : une liste incomplète qui, tout en comptant des sociétés qui ont disparu depuis des années, ne reprend pas des établissements bien connus aujourd’hui. En outre, les données sur chaque entreprise sous-évaluent leur bénéfice, leur personnel ainsi que leur masse salariale. C’est que les patrons cherchent à réduire leur puissance financière dans les registres officiels tandis que les fonctionnaires ne perçoivent pas l’utilité de tenir le recensement à jour. De ce fait, les opérateurs économiques soudoient les agents du ministère pour fournir une fausse déclaration, voire disparaître complètement de l’index.

5Malgré cela, les données quantitatives nous donnent parfois une idée sur l’ampleur des trafics irréguliers à partir de la comparaison des sources sur une même marchandise. En 1989, le journal The Consolidated Gold Field estime ainsi la production nationale en or à douze tonnes alors que le Centre National d’Expertise livre seulement le chiffre de trois tonnes (MacGaffey et Ellis 1996 : 23). De même, plusieurs auteurs nous apprennent que le marché clandestin du diamant congolais dépasse de loin la vente officielle : les chiffres de l’importation sur le marché européen ne correspondent pas à ceux de la production au Congo (Misser et Vallée 1999; Monnier, Jewsiewicki et de Villers 2000). Enfin, le Rwanda exporte des quantités importantes de coltan durant la guerre, alors que son sous-sol ne possède aucun dépôt de ce métal utilisé dans des applications de haute technologie (Cuvelier 2004). Mais ce genre de source devient très difficile à trouver depuis presque dix ans : les organismes de coopération internationale manquent de données pour remplir, dans leur répertoire, la case de la République Démocratique du Congo.

6La fiabilité de ces chiffres dépend en outre de la possibilité de certifier l’origine de la marchandise. On peut affirmer sans trop de risque que le coltan acheté à des marchands africains en Belgique provient du Congo. Mais comment authentifier l’origine du cobalt écoulé en Afrique du Sud ? Ce métal passe en fraude la frontière congolaise pour être mélangé, voire fondu, avec le cobalt de la Zambie, avant de poursuivre sa route vers Durban. La vraisemblance des statistiques sur le commerce est par ailleurs fonction de la trajectoire suivie par le produit sur le marché international. La trace du diamant est perdue, par exemple, quand il est exporté de manière clandestine à Dubaï puis revendu dans le circuit officiel en Inde. Enfin, la différence obtenue entre plusieurs sources de données ne correspond pas nécessairement à la contrebande, car elle peut procéder aussi de la manière dont chaque organisme élabore son corpus statistique : les recherches sur le commerce africain reposent rarement sur la même source, voire sur la même méthodologie (Hibou 1996 : 45-91). Au bout du compte, force est donc de constater que la confrontation des résultats statistiques offre, en général, un éclairage plutôt médiocre sur l’économie en Afrique.

7La presse locale ne livre pour sa part aucune donnée factuelle digne de foi depuis que le journaliste vit moins de la vente du journal que des émoluments de la personne sur qui il écrit un article : il peut réaliser un reportage favorable sur un événement public pour recevoir une rétribution des organisateurs en contrepartie, comme il peut attaquer un homme de manière à lui réclamer une rançon contre la réhabilitation de son image dans une prochaine édition. Le document journalistique doit donc être ramené à la stratégie de survie de son auteur. Celle-ci consiste à construire une relation de réciprocité avec un mécène, quitte à la transmuer en chantage si nécessaire.

8Mais l’article de presse se révèle profitable quand il est étudié comme une rumeur qui circule au sein de l’arène politique locale : il nous informe sur la nature des conflits, sur la position des protagonistes ainsi que sur le mode de transmission de l’information au sein de la société. De même, il constitue en tant que document de flatterie ou de blâme une illustration de la manière dont se fabrique la relation de pouvoir au Congo (Callaghy 1980; Mbembe et Roitman 1995; Mbembe 1999). Le texte peut être utilement examiné, enfin, sous la loupe de l’herméneutique, pour faire ressortir le lexique utilisé à propos des opérateurs économiques de la place : la manière dont on traite de leur réussite, de leur relation au personnel ou encore de leur rôle dans la région nous renseigne non seulement sur leur popularité mais aussi, de manière plus générale, sur l’économie morale du capitalisme en Afrique.

9Voici par exemple un extrait du journal La Tribune à propos de la situation des travailleurs dans une entreprise de traitement métallurgique à Likasi : « Des hommes réduits aux dimensions incarcérales [sic] d’automates, couverts de siures [sic] de poussières noires dans une atmosphère emplie de vapeur de sulfate de sulfure et autre acide mortel, ces pauvres congolais, au nom de la survie, se sont résolus à sacrifier leur vie pour des impitoyables capitalistes qui s’engraissent de la sueur de leurs employés » (5 juin 2003 : 4). Cet article truffé de fautes orthographiques divulgue des informations inexactes : l’usine emploie par exemple un procédé à sec sans aucun produit chimique. Mais son intérêt se situe au niveau de la manière dont il rend compte de la relation salariale dans les termes de l’exploitation capitaliste : il récupère le lexique du tiers-mondisme pour donner forme à une théorie locale de la conspiration de l’Occident entre l’Afrique (Bruckner 1983). Ce thème du joug est en même temps associé au registre de la corruption qui est un ingrédient omniprésent dans le discours populaire sur la réussite : le patron de la société sait « manipuler tout le monde à coup de billets verts », est-il écrit plus loin sans aucune pièce à conviction (Blundo et Olivier de Sardan 2001).

10Les documents que produisent les entreprises sont difficiles à obtenir car ils contiennent des informations sur un mode de fonctionnement que l’opérateur économique cherche généralement à dissimuler, pour éviter toute forme de chantage. Une pièce tel un contrat de fourniture livre pourtant des renseignements fiables sur la nature du partenariat, sur les modalités de la livraison ainsi que sur les stratégies de protection contre le risque. Ainsi, la minceur du dossier de même que l’inconsistance du texte cachent souvent un accord léonin : le flou est destiné à donner à une société une marge de manœuvre aussi large que possible pour manipuler son partenaire. C’est pourquoi les conventions que la société publique Gécamines signe avec un opérateur privé semblent à ce point sommaires : l’organe de direction est lui-même intéressé au bradage des actifs de l’entreprise étatique.

  • 1 L’argent est un outil privilégié de production du lien social au Congo : il est utilisé pour créer (...)

11Restent enfin les actes des procès que j’ai pu obtenir auprès du greffier du tribunal de la ville : ils donnent un aperçu de la relation entre l’entrepreneur économique, l’administration, le personnel et ses partenaires (fournisseurs, concurrents, clients). Cette source nous documente sur des conflits que les acteurs tendent à cacher, sur le mode de justification juridique des pratiques économiques ou encore sur l’efficacité des mécanismes de répression. Mais le processus bureaucratique est ici, comme ailleurs, court-circuité par des sociabilités que l’argent alimente à l’occasion : le juge accepte parfois, contre un petit cadeau, de faire pencher la balance1. Dès lors, comment évaluer en toute sincérité le caractère établi ou non des faits repris dans le compte-rendu de la séance publique ? On est constamment ballotté pour ce faire entre l’autorité de la justice et le soupçon de vénalité qui pèse en permanence sur toute administration publique.

12En conclusion, l’examen des sources documentaires appelle une remise en question du lexique sociologique sur l’économie congolaise. Le concept le plus utilisé à ce propos est sans conteste celui d’économie seconde : il rassemble dans une catégorie unique les activités qui échappent au contrôle de l’Etat (MacGaffey 1991). Or, une grande partie du commerce non enregistré implique la collaboration des agents de l’administration (Roitman 1990). L’inscription administrative représente simplement une mise en scène que l’opérateur économique négocie avec le fonctionnaire, si bien que l’étiquette « informelle » entretient une relation lâche avec la réalité (Becker 1985). Dès lors, tout comme il se différencie de l’activité illégale, le commerce non enregistré ne se confond guère avec le trafic caché. Il est nécessaire, pour l’étude des pratiques économiques, de considérer le contrôle effectif sur le terrain, l’encodage documentaire, l’imposition fiscale, la régularisation juridique et la légitimation morale comme des opérations distinctes pouvant chacune faire l’objet de transactions.

La démarche quantitative

13Faute de trouver des statistiques fiables auprès de l’administration, j’ai engagé un géographe congolais pour effectuer un recensement des entreprises de Lubumbashi : ce dernier a parcouru les rues de la ville avec un questionnaire qui reprend, outre la localisation, les principales caractéristiques de chaque société. Cette manière de faire prend bien entendu du temps, coûte de l’argent et repose, comme le registre officiel, sur la bonne foi de l’opérateur économique : elle fournit donc très probablement une image équivoque de l’importance de l’entreprise (chiffre, bénéfice, personnel, etc.). Mais elle livre en retour une énumération plus complète des établissements de la localité tout en offrant des résultats dont la probité est bien plus grande pour les données qualitatives comme l’ancienneté, le secteur ou la nationalité de l’actionnaire majoritaire. En outre, elle donne l’opportunité de corroborer les chiffres remis par le patron : mon collaborateur congolais interroge ensuite la sentinelle tandis que je repasse moi-même chez le responsable pour obtenir un entretien. Ainsi, outre son intérêt intrinsèque, cet inventaire m’a permis de construire un échantillon qualitatif fiable en ce qui concerne les opérateurs avec pignon sur rue : il épuise dans cette catégorie l’intégralité des cas de figure, que l’anthropologue choisisse la nationalité, le secteur ou l’ancienneté comme critère de sélection.

14L’enquête par questionnaire me semble par contre peu pertinente pour étudier la carrière des entrepreneurs économiques de la région. L’échantillonnage est impossible à réaliser car la population de base demeure inconnue : elle ne correspond en tout cas pas au nombre des établissements car de nombreux marchands congolais opèrent à partir de leur domicile, voire sur le trottoir. L’administration du questionnaire représente en outre une démarche trop brutale pour nouer avec l’opérateur privé une relation de confiance. Or, celle-ci est déterminante dans une société où les activités de commerce jouent souvent avec la normativité de l’administration publique.

15Cette technique est par ailleurs difficile à mettre en œuvre dans une société prise dans un processus de falsification institutionnelle, car il est impossible de forger une nomenclature pertinente lorsque le découpage officiel est fictif : la robustesse des catégories de la recherche statistique dépend de l’objectivation ssocial préa ind (5 su/>

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Notes

1 L’argent est un outil privilégié de production du lien social au Congo : il est utilisé pour créer une interdépendance personnelle autant sur le marché que dans le domaine de la parenté ou de l’amitié. La monnaie ne définit pas ici, comme en Europe, une sphère publique impersonnelle où règnerait l’intérêt, par opposition à une sphère intime où dominerait l’abnégation (Bloch et Parry 1989).

2 Cette exigence professionnelle n’empêche personne de retirer sa casquette de chercheur pour émettre une opinion personnelle : l’étude du nazisme, par exemple, ne se confond pas avec son acceptation.

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Pour citer cet article

Référence papier

Benjamin Rubbers, « Les mesures de la dissimulation », Civilisations, 54 | 2006, 57-66.

Référence électronique

Benjamin Rubbers, « Les mesures de la dissimulation », Civilisations [En ligne], 54 | 2006, mis en ligne le 01 avril 2009, consulté le 16 décembre 2017. URL : http://journals.openedition.org/civilisations/321 ; DOI : 10.4000/civilisations.321

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Auteur

Benjamin Rubbers

Benjamin Rubbers, anthropologue, est aspirant au Fonds national de la recherche scientifique (FNRS) et à la Fondation Bernheim. Attaché à l’Université libre de Bruxelles (Belgique) et à l’Ecole des hautes études en sciences sociales (France), il vient de terminer une thèse de doctorat sur le monde social du capitalisme européen au Katanga.

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