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Sir Cloudesley Shovell, amiral de la Flotte britannique : engagement patriotique, sacrifice héroïque, mensonge historique

Hélène PALMA

Notes

1 Voir les illustrations en fin d’article.

2 L’adjectif « britannique » est justifié dès le mois de mai 1707, date à laquelle l’Acte d’Union entre l’Angleterre et l’Écosse est signé : au moment où la reine Anne expédie sa flotte en Méditerranée, on peut donc d’ores et déjà parler de la Flotte britannique et du Royaume de Grande-Bretagne.

3 Instauration d’un régime politique inédit en 1689, la monarchie parlementaire, unification politique entre l’Écosse et l’Angleterre en 1707 puis entre l’Irlande et la Grande-Bretagne en 1800-1801.

4 On pense à la mort iconique de Nelson à Trafalgar dont les dernières paroles furent dédiées à sa patrie : « God and my country » (Nicholas Tracy, Nelson’s Battles : the Triumph of British Sea Power, 245).

5 Gentry.

6 Cabin boy. Le détail de sa carrière au sein de la flotte britannique provient de diverses sources biographiques mentionnées dans la bibliographie, notamment les Memoirs of Sir Cloudesley Shovell, écrits par John Campbell en 1785 ainsi que le chapitre de John B Hattendorf consacré à cet amiral dans l’ouvrage Precursors of Nelson (Harding and Le Fevre).

7 HMS ou Her/His Majesty’s Ship : Navire de sa Majesté.

8 Second Lieutenant, First Lieutenant et Rear Admiral.

9 Commander-in-Chief of the British Fleet.

10 Admiral of the White et Admiral of the Fleet. La promotion dans ces différents grades était fonction de l’ancienneté et du mérite. Les grades les plus éminents étaient à cette époque Rear-Admiral of the Blue, puis Rear-Admiral of the White et Rear-Admiral of the Red, ensuite Vice-Admiral of the Blue, Vice-Admiral of the White puis Vice-Admiral of the Red et enfin Admiral of the Blue, Admiral of the White et Admiral of the Red.

11 Membre de l’équipage de HMS Royal Prince, HMS Fairfax, HMS Harwich. Aux commandes de nombreux bâtiments tels que HMS Phoenix, HMS Sapphire, HMS Nonsuch, HMS James, HMS Anne, HMS Monk, HMS Association.

12 La plus violente tempête jamais enregistrée dans les îles britanniques, elle causa la destruction du phare d’Eddystone et des dégâts si sérieux que la Reine Anne décréta nécessaire d’observer un jour de jeûne pour calmer la colère divine. Daniel Defoe s’attela à recenser les dégâts et victimes puis publia en 1704 le résultat de son enquête dans un ouvrage intitulé The Storm, or a Collection of the most Remarkable Casualties and Disasters which happened in the Late Dreadful Tempest both by Sea and Land (https://ebooks.adelaide.edu.au/d/defoe/daniel/storm/complete.html).

13 ‘Her Majesty’s ship Association, a second rate of 96 guns (…) sailed from the Downs the 24th of November last (…) under the command of the honourable Sir Cloudesly Shovel, admiral of the white (…)The 27th, about three in the morning, the wind at west-south-west, increased to a hurricane, which drove the Association from her anchors’, Defoe, The Storm, 292.

14 ‘Sir Cloudesley Shovell, a popular officer and a whig’, Memoirs John Duke of Marlborough, William Coxe, London: Longman, 1818, (373). Sa coloration politique lui valut très certainement d’être tout particulièrement estimé par les monarques parlementaires, et notamment Anne. D’autres amiraux, comme George Rooke, furent moins estimés en raison de leur appartenance politique : John B Hattendorf démontre dans le chapitre qu’il consacre à Rooke et Shovell (« Sir George Rooke and Sir Cloudesley Shovell » in Precursors of Nelson) que Rooke, amiral lui aussi très méritant et même plus brillant que Shovell, mais de sensibilité Tory, ne passa pas à la postérité, malgré les tentatives d’historiens Tories dans ce sens : ‘The reputations of Rooke and Shovell in general histories have been curiously different […] Indeed the political attempts of the Tories during Rooke’s lifetime to turn him into a popular hero […] failed miserably’ (75).

15 1713 est la date à laquelle la Grande Alliance remporta cette guerre après signature du Traité d’Utrecht.

16 Voir Adophe Vuitry, « Les abus de crédit et le désordre financier à la fin du règne de Louis XIV », Revue des deux mondes, 3° période, tome 61, Paris : 1884 (328-364). Consultée sur le site gallica.bnf.fr le 3 mai 2016 : http://gallica.bnf.fr/ark:/12148/bpt6k87113x/f337.image.r.

17 ‘La ville-arsenal est devenue, depuis Richelieu et plus encore du temps de Colbert et de Vauban, une pièce maîtresse du dispositif de la Marine Royale, avec une rade magnifique et deux profondes darses dont la superficie totale est plus importante que celle de la ville’, « Les origines de la guerre de Succession d’Espagne », Gilbert Buti, (36), in Le siège de Toulon en 1707, évocation à l’occasion d’un tricentenaire, Opéra de Toulon, le 14 septembre 2007, Académie du Var.

18 Julian Stafford Corbett, England in the Mediterranean, London: Longmans and Co, 1917 (seconde édition).

19 Julian Stafford Corbett, England in the Mediterranean, London: Longmans and Co, 1917 (seconde édition).

20 ‘Neuf vaisseaux de premier rang ont été immergés jusqu’à la batterie haute et quatorze autres de deuxième rang reçurent moins d’un mètre cinquante d’eau dans les cales. Ainsi, vingt-trois vaisseaux de ligne sur les quarante-cinq répertoriés furent mis hors d’usage’, « Le départ des galères et l’immersion de la flotte », Gilbert Buti (90), in Le siège de Toulon en 1707, évocation à l’occasion d’un tricentenaire, Opéra de Toulon, le 14 septembre 2007, Académie du Var.

21 Issus de la première union de son épouse.

22 Horace, 13.

23 Auteur de Britons: Forging the Nation 1707-1837 (1992) et de ‘Britishness and Otherness: An Argument’ (309-329), in The Journal of British Studies, Vol. 31, 4, Chicago: Chicago University Press, 1992.

24 La bravoure comme aspect central de l’idéal patriotique a très tôt caractérisé le patriotisme anglais, comme le fait remarquer Peter Furtado : ‘In 1658, Richard Hawkins (…) published a remarkable book, A Discourse on the National Excellencies of England, in which he stated his desires to stir up a new form of national pride (…). Hawkins (…) relates the wars of English History not much in terms of victory and defeat, but more in terms of the bravery and martial spirit of the English soldiers’, Peter Furtado, ‘National Pride in seventeenth-century England’ in Patrotism, the Making and Unmaking of British National Identity, volume 1 (Raphael Samuel ed.).

25 C’est à ce moment que naît le concept d’identité britannique ou Britishness : c’est-à-dire un ensemble de références communes auxquelles chaque sujet de sa Majesté, en Écosse comme en Angleterre et au Pays de Galles, pouvait s’identifier. Les principales caractéristiques de ce cadre idéologique qui constituait l’identité britannique au XVIIIe siècle peuvent se résumer en quatre critères qui permirent aux Gallois, aux Anglais et aux Écossais de se sentir membres d’une même entité. Les Britanniques se définissaient tout d’abord sur le plan politique en tant que promoteurs d’un système politique innovant et à l’époque tout à fait exceptionnel en Europe : le régime parlementaire instauré en 1689. Au plan confessionnel, les Britanniques se considéraient comme des Protestants ainsi que l’observe Linda Colley, qui note que ce point leur permettait de se distinguer du sud de l’Europe, identifiée comme catholique : ‘Their common Protestantism as contrasted with the Catholicism of Continental Europe’, (Colley, Britishness and Otherness, 316). Cet anti-Catholicisme nous conduit à mentionner un troisième aspect de l’identité britannique, à savoir l’hostilité farouche au royaume de France, perçu comme irréductiblement absolutiste et catholique, et contre lequel l’Angleterre devenue Grande-Bretagne avait dû à plusieurs reprises porter le fer pour défendre son originalité religieuse et politique. Plus généralement, et c’est le quatrième critère, les Britanniques se vivaient de manière antagoniste au reste de l’Europe, comme une exception à la fois politique, religieuse et culturelle opposée aux autres nations qu’il fallait donc combattre, éventuellement par la guerre, afin de se préserver. Linda Colley observe à très juste titre que l’identité britannique était donc construite au XVIIIe siècle ‘in conscious opposition to the Other beyond their shores’, (Colley, Britishness and Otherness, 316). Bien-sûr, l’armée et la marine jouèrent un rôle considérable dans l’édification de cette identité patriotique comme le montre ce sermon prononcé par Nathaniel Marshal en 1707: ‘Our sea defences secure us in the midst of war from the worst of its miseries; from the invasion of our property, the desolation of our dwelling, the insolence and outrage of armed enemies. We are fenced in with a wall which knows no master but God only’ (Nathaniel Marshall, A Sermon on the Day of Thanksgiving for the Union of England and Scotland, 1707).

26 La ferveur patriotique de l’Union de Grande-Bretagne s’incarne au XVIIIe siècle dans la figure guerrière de Britannia, ainsi décrite par Peter Furtado : ‘Britannia’s main characteristics (…) other than epitomizing national pride, included Britain’s close identification with liberty, both religious and constitutional, its hegemony on the sea, its equal standing with the best of Greece and Rome; and its imperial destiny’, Peter Furtado, ‘National Pride in seventeenth-century England’ in Patrotism, the Making and Unmaking of British National Identity’ volume 1 (Raphael Samuel ed.). On note que dès le XVIIIe siècle, Britannia est représentée armée d’un trident, pour souligner la puissance navale du pays. C’est logiquement que des figures militaires incarnant le mythe national furent distinguées par les autorités : ce furent des généraux de l’armée de terre, comme le Duc de Marlborough dont la réputation franchit toutes les frontières mais aussi des amiraux comme Cloudesley Shovell (et un siècle plus tard Nelson). La célèbre chanson française Malbrouck s’en va-t-en guerre ou Mort et convoi de l’invincible Marlborough est une référence explicite au Duc de Marlborough, à sa carrière brillante de militaire mais aussi en l’occurrence à ses blessures lors de la bataille de Malplaquet en 1709, toujours dans le cadre de la Guerre de Succession d’Espagne. La chanson lui souhaite d’être mort : on sait que ses blessures ne furent que légères. La malveillance des paroles de la chanson en dit long sur l’état d’esprit des Français à l’égard de ce fin stratège, qualifié d’ « invincible » dans le sous-titre.

27 ‘mourned in death as a national hero.’

28 ‘propaganda’ et ‘ostentatious cult of heroism and state service’.

29 Traduction : « En juste récompense de ses services longs et fidèles. Il était aimé de son pays car il le méritait, et il était estimé, bien que craint, par l’ennemi, qui avait fréquemment eu affaire à son courage. Dans sa 57ème année il s’échoua sur les rochers des Iles Sorlingues alors qu’il revenait de Toulon, la nuit du 22 octobre 1707. Chacun pleura son sort mais plus particulièrement les marins pour qui il fut un commandant généreux et un exemple valeureux. Son corps fut jeté sur la plage et enterré avec les autres dans le sable avant d’être extrait et placé sous ce monument érigé par la volonté de la Reine pour saluer son indéfectible loyauté et son courage extraordinaire ».

30 ‘Naval heroes were promoted as emblems of Britishness’, Davey, 20.

31 Un échec cuisant mais au fond un semi-échec car l’essentiel était acquis : la Grande-Bretagne était sur le point de gagner le contrôle de la Méditerranée et la flotte française était très affaiblie. La Guerre de Succession d’Espagne fut d’ailleurs un succès qui garantit entre autres avantages à la Grande-Bretagne le droit d’entrer officiellement dans le trafic d’esclaves grâce à l’octroi de l’aciento obtenu lors du Traité d’Utrecht. (1713).

32 Les avaries de la marine étaient fréquemment considérées comme de mauvais présages qu’il valait mieux taire. Daniel Defoe interpréta la destruction d’un cinquième de la flotte anglaise en 1703 après la Grande Tempête comme une punition divine devant l’incapacité des troupes anglaises à maîtriser rapidement la coalition papiste franco-espagnole dans le cadre de la Guerre de Succession d’Espagne débutée en 1701 : ‘From whence this Popish consequence I draw,/I’m in the limbus of the law./Let me be where I will I heard the storm/From every blast it echo’d thus, reform’, Defoe, The Storm, 370.

33 L’admiration pour le mérite de ce Whig fidèle à la Monarchie parlementaire s’exprimait dans la manière dont Shovell était affectueusement qualifié : on le traitait en effet de ‘tarpaulin’ (voir le chapitre « Sir George Rooke and Sir Cloudesley Shovell, a gentleman and a Tarpaulin » in Precursors of Nelson de P. Le Fevre et Richard Harding) malgré le fait qu’il était issu de la noblesse. Ce terme était utilisé pour désigner les marins ayant gravi les échelons à la force de leurs poignets et qualifiait surtout les gens issus de milieux assez frustes : ‘Tarpaulins, those hoary-handed and often hoary-mannered officers who had risen by ability’ (Charles Carlton, This Seat of Mars : War and the British Isles, 1485-1746, 188).

34 Un sens que peut revêtir en anglais le verbe to forge.

35 Voir note 22.

36 Au point que dans les années 1750 Londres fit l’acquisition de drapeaux frappés des initiales SPQL : « special banners to be used on all occasions of royal celebrations, emblazoned with the letters SPQL » (Colley, Britons, 232). Ces lettres signifiant en latin Senatus Populus Que Londonus représentaient un plagiat flagrant des initiales romaines SPQR pour Senatus Populus Que Romanus, dont étaient frappées toutes les bannières de l’Empire romain. Typiquement, le début du XVIIIe siècle est qualifié d’« Augustan Age » par la plupart des historiens.

37 Ironiquement, Cloudesley Shovell et son engagement continuèrent d’être utiles à la Grande-Bretagne bien au-delà de la mort. En effet, après le décès de l’amiral et de ses hommes dans la catastrophe des Sorlingues, l’Amirauté considéra qu’il était devenu impératif d’aider les marins à se repérer en mer de façon très précise afin d’éviter qu’ils ne s’abîment contre des rochers comme l’Amiral Shovell et ses hommes. Sept ans après le désastre des Sorlingues, le parlement britannique vota une loi nommée Longitude Act qui offrait une récompense de 20000 livres sterling à qui pourrait proposer un instrument de calcul de longitude fiable. Une institution connue sous le nom du Comité de Longitude (Board of Longitude) fut créée afin d’évaluer les projets. Plusieurs méthodes furent promues, la méthode de calcul de la distance lunaire, ou encore celle du calcul du temps ou Méthode Chronomètre (Timekeeper Method). C’est cette dernière méthode qui remporta l’adhésion du comité d’évaluation : en 1772, John Harrison, inventeur d’un système de calcul de la longitude s’appuyant sur le temps fournit à la Marine britannique l’outil qui allait lui permettre de réellement régner sur les mers.

38 Au pied de la statue de Shovell se trouve une représentation en bas-relief, non pas du Siège de Toulon, mais de la catastrophe des Iles Sorlingues : on observe que cet accident est vénéré avec le même respect qu’une bataille navale afin de remplir un objectif idéologique précis – faire oublier que les Britanniques n’ont pas réussi à s’emparer de la base navale française.

39 Voir note 15.

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Table des illustrations

Titre Détail (ci-dessous) du bas-relief ornant la tombe de Sir Cloudesley Shovell
Légende On note l’évocation du désastre des Sorlingues à la manière d’une victoire militaire, aucun navire n’apparaissant brisé ou échoué. On remarque également, dans cette fresque, l’occultation totale du Siège de Toulon et de l’échec de la Flotte britannique à prendre la ville.
Crédits Hélène Palma, février 2015, Londres, collection personnelle.
URL http://journals.openedition.org/erea/docannexe/image/5621/img-1.jpg
Fichier image/jpeg, 120k
Titre Tombeau monumental à la mémoire de Sir Cloudesley Shovell dans l’Abbaye de Westminster
Crédits Hélène Palma, février 2015, Londres, collection personnelle.
URL http://journals.openedition.org/erea/docannexe/image/5621/img-2.jpg
Fichier image/jpeg, 186k
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Pour citer cet article

Référence électronique

Hélène PALMA, « Sir Cloudesley Shovell, amiral de la Flotte britannique : engagement patriotique, sacrifice héroïque, mensonge historique », E-rea [En ligne], 14.1 | 2016, mis en ligne le 15 décembre 2016, consulté le 15 décembre 2017. URL : http://journals.openedition.org/erea/5621

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Auteur

Hélène PALMA

Aix Marseille Univ, LERMA, Aix-en-Provence, France
helene.palma@univ-amu.fr
Hélène Palma est Maître de Conférences en civilisation britannique à l’Université d’Aix-Marseille (AMU) et membre du laboratoire de recherches LERMA (Laboratoire d’Études et de Recherches sur le Monde Anglophone). Elle a soutenu en 2004 une thèse d’histoire des idées consacrée au siècle des Lumières en Écosse (Henry Home Lord Kames entre élitisme et éclectisme, contribution(s) d’un juriste au Scottish Enlightenment) à l’Université Stendhal de Grenoble. Depuis, sa recherche se concentre sur les XVIIe et XVIIIe siècles (http://lerma.univ-amu.fr/espace_membre/170/profile/cv).

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