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Les neoi dans le monde hellénistique

Riet van Bremen
p. 25

Texte intégral

1Au cours de quatre conférences, Riet Van Bremen a présenté le résultat de ses recherches les plus récentes en vue d’un ouvrage de synthèse sur les neoi dans le monde grec.

Lettre d’Antigone au sujet des fils de Nouménios. Horos 14-16 (2000-2003), fig. 55. Vidéos en ligne sur www.college-de-france.fr

Les neoi: une catégorie du corps civique

2Si le terme neoi est utilisé de manière générale dans la littérature grecque pour désigner les jeunes gens, il définissait aussi, dans les institutions des cités hellénistiques, la catégorie d’âge, entre 20 et 30 ans, qui suivait immédiatement celle des épheboi (entre 18 et 20 ans) : les neoi formaient ainsi, pendant une période de dix ans, un groupe bien distinct au sein du corps civique. L’épigraphie en atteste l’existence dans plus de cinquante cités.

Les premiers témoignages épigraphiques

3À Cyzique, sur la rive de la Propontide (mer de Marmara), une inscription mentionne un don de Philétairos, premier dynaste de Pergame, « pour l’huile et la synagôgè des neoi » de la cité (OGIS 748). Ce document, qui confirme le rôle des neoi sur le plan militaire, en lien avec le gymnase, est l’un des premiers témoins de l’apparition d’un corps de neoi, et peut-être même le premier dans la mesure où une inscription de Trèzène, datée de la fin du IVe siècle et considérée jusqu’ici comme le plus ancien témoignage de leur existence dans le monde grec (IG IV 749), paraît avoir été alléguée à tort.

4Ce n’est donc pas avant les premières décennies du iiie siècle avant J.-C. qu’apparaissent des corps de neoi, non seulement à Cyzique, mais aussi à Halicarnasse (Migeotte, Souscriptions, n° 77 et 102), à Samos, (IG XII 6, 11), à Ilion (Inschr. von Ilion, n° 31) et peut-être à Milet, au témoignage d’une inscription de Didymes (I. Didyma 259).

5En partant d’un décret des neoi de Xanthos récemment publié (SEG 46, 1721), Riet Van Bremen s’est employée à démontrer que la prétendue opposition entre une phase pendant laquelle le gymnase aurait été une institution privée, gérée par ses usagers (dont justement les neoi), et une phase au cours de laquelle il serait progressivement passé sous le contrôle de la cité ne pouvait pas être généralisée à partir du seul cas de Béroia en Macédoine (Hatzopoulos et Gauthier 1993).

Les neoi et la neotas en Crète

6Au livre IV (53-55) de ses Histoires, Polybe décrit la guerre civile qui déchira la cité de Gortyne de 221 à 219 avant J.-C., conflit dans lequel les neoi (ou neoteroi) s’opposèrent violemment aux presbyteroi (« aînés »). Cette rupture présentée apparemment comme « générationnelle » par l’historien grec a été longtemps associée à la création du corps de la neotas. Cependant, l’institution en question - dont Riet Van Bremen a suggéré qu’elle n’avait rien à voir avec le contrôle du territoire, mais qu’il devait s’agir, plus vraisemblablement, d’un collège annuel de magistrats subalternes choisis parmi les jeunes aristocrates - remontait sans doute à une époque bien antérieure à cette crise politique tout à fait ponctuelle.

Connaître les neoi

7La dernière leçon de Riet Van Bremen portait sur la représentation du néos hellénistique. C’est surtout la littérature, parfois haute en couleur et dans laquelle abondent les topoi, qui nous livre des éléments de biographie et des portraits de membres de la « jeunesse dorée » du monde grec. Mais l’épigraphie doit aussi être prise en compte, comme le montre le cas, en Macédoine, des fils de Nouménios (lettre du roi Antigone : SEG 48,783 et 51,796). Dans le domaine iconographique, il y a enfin les milliers de sceaux provenant de Chypre, d’Epire, ou de la lointaine Séleucie du Tigre, dont certains portent les portraits d’individus juvéniles.

8En s’écartant de la tradition structuraliste représentée par Pierre Vidal-Naquet, Riet Van Bremen a réexaminé rigoureusement des sources que l’on croyait bien connues pour étudier les neoi en tant que phénomène institutionnel, politique et culturel du monde hellénistique. Ce faisant, c’est une image passablement renouvelée de l’institution des neoi qui a été présentée, contribuant au renouvellement de notre connaissance de la société grecque à l’époque hellénistique.

La Pr Riet van Bremen a été invitée par l’Assemblée des professeurs, sur la proposition du Pr Denis Knoepfler

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Table des illustrations

Légende Lettre d’Antigone au sujet des fils de Nouménios. Horos 14-16 (2000-2003), fig. 55. Vidéos en ligne sur www.college-de-france.fr
URL http://journals.openedition.org/lettre-cdf/docannexe/image/2397/img-1.png
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Pour citer cet article

Référence électronique

Riet van Bremen, « Les neoi dans le monde hellénistique », La lettre du Collège de France [En ligne], 35 | décembre 2013, mis en ligne le 01 octobre 2015, consulté le 17 décembre 2017. URL : http://journals.openedition.org/lettre-cdf/2397

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Auteur

Riet van Bremen

Professeure à l’University College de Londres

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Droits d’auteur

© Collège de France

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