Navigation – Plan du site
Fiction et idée

Réflexions sur le texte (pseudo-)littéraire chez Paolo Mantegazza : Un giorno a Madera. Una pagina dell'igiene d'amore

Edwige Comoy Fusaro

Résumés

En 1868, à l'âge de trente-sept ans, l'anthropologue italien Paolo Mantegazza, auteur de nombreux ouvrages de divulgation scientifique, inaugure une nouvelle stratégie de communication avec la publication d'un roman, Un jour à Madère (Un giorno a Madera). En s'adressant au public plus restreint et plus cultivé des romans, Mantegazza tente d'élargir son audience à de nouvelles couches de la population. Cependant, ses motivations restent inchangées. Le genre pseudo-scientifique dissimulait des visées morales : la santé du corps étant liée à la santé morale, ses livres de divulgation véhiculaient essentiellement une ligne de conduite, un décalogue des bonnes mœurs. Avec le nouveau genre pseudo-romanesque, l'auteur dissimule sous la forme alléchante de la fiction narrative des visées médicales, plus précisément prophylactiques. Dans les deux cas, néanmoins, formes et savoirs sont instrumentalisés : la déontologie scientifique et l'esthétique du texte littéraire s'inclinent devant l'idéologie.

Haut de page

Entrées d’index

Chronologique :

XIXe siècle
Haut de page

Texte intégral

  • 1  Ainsi Walter Pasini donne-t-il à sa monographie consacrée à Mantegazza, qu’il qualifie de l’épithè (...)
  • 2  Il n’existe qu’une seule traduction française du roman: Une journée à Madère, trad. Mme C. Thiry, (...)

1Paolo Mantegazza est l’un des hommes publics italiens qui ont le plus marqué leur temps. Médecin lombard né en 1831, il s’est moins illustré par ses recherches scientifiques que par son activité parallèle d’écrivain, au sens le plus large possible : c’est le précurseur et le parangon du divulgateur scientifique de la deuxième moitié du XIXe siècle. Sa prose, riche et variée, est difficilement classable parce que des éléments de différente nature s’y mêlent inextricablement, notamment la littérature et la médecine. D’ailleurs, la question du genre s’est systématiquement posée à quiconque aborde les textes de Mantegazza1. Les quelques romans de son vaste corpus peuvent être rangés, faute de mieux, sous l’appellation vague de « pseudo-littérature », mais peut-être la catégorie de la prose d’idées convient-elle davantage à cette production sui generis. C’est ce que nous allons nous efforcer de tirer au clair en analysant l’hybridisme générique de son premier roman, Un giorno a Madera. Una pagina dell’igiene d’amore2.

2L’hétérogénéité des œuvres de Mantegazza et son engagement personnel dans les causes qu’il défend sont le signe d’une caractéristique encore humaniste, au sens large, des savants du XIXe siècle. Il agit pourtant au nom du modernisme puisque son arme de combat est le savoir scientifique qui est, à l’époque, en constante évolution, ce qui suppose qu’il est nécessairement à la pointe du progrès. Ces deux aspects apparemment contradictoires s’harmonisent à la lumière du contexte très particulier des années du positivisme en Italie, c’est-à-dire entre l’Unité et 1900, l’époque du passage du règne des intellectuels éclairés (comme Vieusseux) à celui des capitaines d’industrie. La science positiviste s’affirme alors comme la religion des temps modernes et les élites scientifiques jouissent d’une position prodigieusement privilégiée. Dotés d’un prestige et d’une autorité incontestés, quelques savants comme Mantegazza et, dans une moindre mesure, Lombroso, encouragés par l’immense succès que remportent leurs œuvres, s’arrogent une sorte de licence d’omniscience en vertu de laquelle ils interviennent dans toute sorte de domaines plus ou moins annexes à leur domaine de spécialité - la jurisprudence, la politique, l’éducation, la littérature et les arts, la sexualité, la cuisine ou encore le spiritisme (la liste n’est pas exhaustive). Cette mainmise sur la globalité des activités humaine implique un débordement des champs de compétence : de fait, dans les œuvres qui ne s’adressent pas aux spécialistes, le discours scientifique est relégué au rang de prétexte et la parfaite objectivité de l’homme de science positiviste cède le pas à l’opinion subjective érigée en règle de vie. Plus que de simples savants, ils deviennent les vecteurs et les promoteurs d’un système de pensée, d’une morale, d’une idéologie. Mantegazza, surtout, auteur d’œuvres à la fois pseudo-littéraires et pseudo-scientifiques, est à cet égard le champion du paternalisme éclairé des élites intellectuelles de la fin du XIXe siècle.

  • 3  « la storia naturale dell’uomo » (Walter PASINI, cit., p. 198).
  • 4  Il s’agit de la première Physiologie d’une série qui lui vaudra un succès de librairie et une reno (...)
  • 5  En 1891 encore, il publiera un Saggio di una fisiologia del bello [Essai pour une philosophie du b (...)
  • 6  En 1862 il y crée le premier laboratoire de Pathologie expérimentale d’Europe.

3En marge de ses recherches expérimentales de laboratoire, Mantegazza manifeste dès l’âge de vingt-trois ans son désir d’aborder l’homme dans sa totalité, en dépassant les clivages instaurés par la spécialisation de plus en plus accrue des savoirs. Il trouve son domaine de prédilection dans l’anthropologie, qu’il conçoit comme une synthèse d’anatomie, de physiologie, de psychologie et de métaphysique, autrement dit comme « l’histoire naturelle de l’homme »3. Sa thèse de médecine porte sur la Physiologie du plaisir (1854)4. Déjà les sciences médicales côtoient les sciences humaines5. Sa vocation d’anthropologue se confirme lors de son séjour de quatre ans en Argentine et en Uruguay. L’exercice de la médecine à Buenos Aires lui permet d’étudier les populations d’Amérique latine et il en tire des observations ethnologiques publiées à son retour en Italie. En 1860 il gagne le concours qui lui permet d’accéder à la chaire de Pathologie générale à l’université de Pavie6 puis, en 1869, il quitte Pavie pour enseigner l’anthropologie et l’ethnologie à l’Institut d’Etudes Supérieures de Florence. Il ne cessera jamais d’enseigner jusqu’à sa mort, en 1910.

  • 7  Cf. Degli innesti animali e della produzione artificiale delle cellule (1865) [Des greffes animale (...)
  • 8  Cf. Istruzioni per lo studio della psicologia comparata (1873) [Instructions pour l’étude de la ps (...)
  • 9  Cf. Atlante della espressione del dolore (1876) [Atlas de l’expression de la douleur]. Dans sa thè (...)
  • 10  Cf. Carlo Darwin e il suo ultimo libro (1868) [Charles Darwin et son dernier livre].
  • 11  [Le bien et le mal. Livre pour tous].
  • 12  [Igea. Journal d’hygiène et de médecine préventive]. Igea change de nom en 1873 et devient Il medi (...)
  • 13  [Almanach hygiénique populaire].
  • 14  Les livres paraissent d’abord chez l’éditeur milanais Brigola puis, à partir de 1884, chez Dumolar (...)

4Au-delà de sa formation initiale de médecin, Mantegazza se spécialise ainsi dans différents domaines scientifiques : il est physiologiste, anthropologue, ethnologue, pathologiste, puis hygiéniste et hydrologue médical. Il mène également des travaux en histologie7, puis en psychologie8, en esthétisme et physiognomonie9 et, dès le début de sa carrière scientifique, il est l’un des disciples et propagateurs de l’évolutionnisme darwinien10. C’est à Pavie qu’il s’essaie pour la première fois à la littérature populaire avec la publication de Il bene e il male. Libro per tutti (1861)11. L’année suivante, il confirme cette orientation avec la création d’une revue périodique consacrée à l’hygiène : Igea. Giornale d’igiene e medicina preventiva12. Dès lors, sa vocation de divulgateur scientifique ne fera que se renforcer : quatre ans plus tard, il inaugure la série (ininterrompue de 1866 à 1905) de l’Almanacco igienico popolare13, une collection économique de livres au format de poche, à périodicité annuelle, qui traitent de sujets de médecine de façon abordable14.

5L’hygiène est le véritable cheval de bataille de Mantegazza. Sa conception de cette récente discipline médicale, dont le but est la prévention des maladies et la protection de la santé publique, est symptomatique de son attitude générale face à la vie : il la définit comme étant

  • 15  « tutta una scienza sociale che […] aspetta luce e forza dalla fisiologia, e stende la mano all’ec (...)

toute une science sociale qui […] puise sa lumière et sa force de la physiologie, et qui tend la main à l’économie politique et à la législation15.

  • 16  Il est l’auteur de plusieurs récits de voyage comme Un viaggio in Lapponia (1881) [Un voyage en La (...)
  • 17  Cf. La mia mamma, Laura Solera Mantegazza (1886) [Ma maman, Laura Solera Mantegazza].
  • 18  Mantegazza écrit des essais de mœurs comme Pensieri sul matrimonio (1886) [Pensées sur le mariage] (...)

6C’est donc tout naturellement qu’il s’engage en politique : en 1865 il est élu député de la circonscription de Monza, sa ville natale, jusqu’à la défaite de la droite en 1876. Cette même année, il sera élu sénateur. Sa bataille pour l’hygiène ne se limite donc pas à un simple exercice de style, c’est un véritable engagement personnel, qui se joue également sur le terrain de l’action concrète. Au service de cette mission qu’il s’est fixée, Mantegazza est amené à multiplier les instruments de combat. Parallèlement à son - ou plutôt à ses activité(s) d’enseignant-chercheur, il est donc également homme politique, romancier, chroniqueur16, biographe17, éditeur, journaliste, directeur de collection, moraliste18.

7Son activité la plus remarquable concerne le secteur de la divulgation scientifique, qui s’adresse à un public de profanes. Néanmoins, la plupart des œuvres de ce type délivrent moins des principes scientifiques que des principes de conduite. Il suffit d’ouvrir, par exemple, le Dizionario d’igiene per le famiglie (1881), écrit à quatre mains avec la romancière Neera, pour s’en convaincre. Paolo Mantegazza et Neera prônent ouvertement un retour aux valeurs conservatrices : 

  • 19  « Tutti i nostri precetti d’igiene […] tendono a ricondurre la donna alle tradizioni antiche » («  (...)

tous nos préceptes d’hygiène […] visent à faire revenir les femmes aux anciennes traditions19.

8L’apologie des vertus domestiques féminines est en effet l’un des pivots du programme moralisateur qui sous-tend une grande partie de la production pseudo-scientifique de Mantegazza. Il s’agit de combattre la corruption des mœurs, le nervosisme des femmes citadines ainsi que la mauvaise éducation qu’elles donnent à leur progéniture. Il s’agit également, à plus large échelle, de vanter la vertu de la résignation pour conserver l’ordre social établi. On peut lire ainsi à l’entrée « Maison » :

  • 20  « La casa può essere ricca di tutte le raffinatezze del lusso e può essere semplicissima, nuda di (...)

La maison peut être riche de tous les raffinements du luxe ou être très simple, dépourvue de tapis et de rideaux ; mais elle est toujours belle si c’est une maison où l’on aime, où l’on travaille, et où l’on se repose en paix20.

9Les auteurs tentent clairement de brimer les éventuelles velléités de rébellion à une condition défavorisée en prônant d’autres valeurs que l’argent et le pouvoir : la santé, l’amour, le travail.

10De la même façon que les œuvres de divulgation se prévalent de l’autorité scientifique de l’auteur pour exprimer des idées étrangères à la science, les œuvres de pseudo-littératurese présentent comme des œuvres littéraires mais poursuivent des visées d’ordre sanitaire. Ce qui ressort de ce tableau, c’est le souci constant d’œuvrer pour le bien public, en promouvant une hygiène quotidienne préventive à travers des conseils pratiques, simples et facilement applicables ; par exemple, pratiquer de grandes respirations (la « gymnastique pulmonaire ») ou nettoyer régulièrement la maison. Divertissement, orgueil, appât du gain et désir de gloire sont sans doute des motivations qui entrent en compte dans la pratique éditoriale de Mantegazza, mais elles sont superfétatoires par rapport à la volonté d’améliorer la santé publique. C’est également le cas des romans. En écrivant Un giorno a Madera, Mantegazza a certainement cédé au plaisir personnel du voyageur qui se remémore son séjour en terrain exotique, mais la motivation première et prédominante du livre est incontestablement la divulgation de principes prophylactiques.

  • 21  Le Río de la Plata (que l'on peut traduire par Fleuve d'Argent en français) est l'estuaire formé p (...)
  • 22  « Emma non può esser tua, nè d’altri; essa è legata da un santo giuramento a viver sola, a morir s (...)

11Le narrateur est un jeune médecin de vingt-deux ans. Il s’embarque sur un paquebot-poste à destination du Brésil et du Rio de la Plata21. Durant la traversée, il rencontre William, un jeune anglais avec qui il se lie d’amitié. Arrivés à destination, les deux hommes se séparent. William continue à parcourir le monde tandis que le narrateur s’installe en Amérique du sud. Ils restent en contact jusqu’à ce que le narrateur reçoive la dernière lettre de William, accompagnée d’un paquet de lettres que le jeune homme lui confie pour qu’il les publie. Il espère que, de cette façon, sa mésaventure sera utile à autrui. Les lettres retracent en effet l’histoire de l’amour impossible du jeune anglais et d’Emma. On y apprend que la jeune fille avait juré à son père de ne jamais se marier pour éviter de reproduire la tragique erreur de son père : les deux parents d’Emma ainsi que tous ses frères et sœurs étaient morts de tuberculose. La jeune fille elle-même était malade22. William avait cependant insisté pour qu’elle consulte trois illustres médecins. C’est l’un d’eux qui lui conseilla d’aller à Madère et d’avoir foi en sa guérison. La jeune fille meurt pourtant, heureuse d’avoir accompli son devoir et de n’avoir pas cédé à la tentation de l’amour.

12Le roman se caractérise d’abord par le mélange. En premier lieu, le texte fictionnel, qui constitue 90 % du livre, est assorti d’un péritexte, qui représente les 10 % restant. Ce péritexte est composé d’une brève préface intitulée Due parole ai miei elettori di Monza [Deux mots à mes électeurs de Monza] faisant office de déclaration d’intention, et de plusieurs annexes situées en fin d’ouvrage. Quant à la fiction, elle se divise elle-même en deux parties bien différentes : dans la première partie, qui correspond aux chapitres I à IV, le narrateur est intradiégétique ; la deuxième partie, en revanche, est exclusivement épistolaire : c’est la correspondance de William et Emma. La première partie représente 15 % du livre. Elle mêle les passages narratifs (la traversée, la rencontre du narrateur et de William) et les passages descriptifs (le chapitre II, intitulé lui aussi Un giorno a Madera, pendant l’escale, est prétexte à digression sur les paysages, les spécialités et les coutumes de Madère). La deuxième partie représente 75 % du livre et relate la deuxième histoire, l’histoire principale, celle d’Emma et de son amour impossible.

  • 23  Luca Clerici propose une autre taxinomie de l’œuvre, fondée sur les différents types de discours, (...)

13Le livre ressortit à différents genres de littérature et pseudo-littérature par la co-présence de trois niveaux de lecture et, en quelque sorte, de trois genres. Outre le genre proprement romanesque qu’est la fiction, on distingue deux genres littéraires « d’importation » : la littérature médicale et la littérature touristique. La fiction ne concerne que le texte ; le genre touristique concerne plus spécifiquement le péritexte, tandis que le genre médical est omniprésent, bien que ce soit le seul à être presque tacite. Selon l’instance narrative qui est en jeu, les différents genres ou sous-genres qui coexistent se mélangent au sein de chaque catégorie textuelle. Par exemple, le récit de voyage est repérable dans la fiction, au chapitre II, et dans les annexes du péritexte. Procédons, par souci de clarté, en suivant les trois types énoncés23.

  • 24  On doit à Mantegazza un ouvrage intitulé Rio de la Plata e Tenerife (1867).
  • 25  « un libro utile e morale » (Un giorno a Madera, cit., p. 4).

14Nous avons vu que la fiction se rattache à la littérature épistolaire (au chapitre V) et au récit de voyage (au chapitre II). Elle a également partie liée avec le genre autobiographique et la littérature édifiante. Le début du roman repose sur des coordonnées étrangement proches de la vie de l’auteur. L’histoire se passe dans les années Cinquante, le narrateur est un jeune médecin italien de vingt-deux ans, il quitte l’Angleterre pour l’Amérique latine. C’est un autoportrait relativement fidèle de Mantegazza qui, une fois son diplôme de médecine en poche, en 1854, voyagea en Europe avant de partir pour Rio de la Plata24. Il avait alors vingt-trois ans. Par ailleurs, si l’on se place du point de vue de l’avant-texte, c’est-à-dire sur le plan des intentions de l’auteur, l’histoire d’Emma appartient indiscutablement à la littérature édifiante. Dans la préface, Mantegazza affirme vouloir faire « un livre utile et moral »25. Il vise à constituer un exemplum, un modèle à suivre. Les lectrices sont invitées à agir comme l’héroïne, c’est-à-dire à écouter non pas leur cœur mais leur devoir (civique). Le discours du père est volontairement virulent :

  • 26  « io era ammalato, aveva nel sangue il germe della malattia che ora mi uccide, e l’ho trasmessa ai (...)

j’étais malade, j’avais dans le sang le germe de la maladie qui me tue maintenant, et je l’ai transmise à mes enfants et je les ai tués. Je n’avais pas le droit de devenir père26.

  • 27  Robert Koch découvrit le bacille de la tuberculose en 1882.

15Le but que poursuit Mantegazza à travers ce roman est d’ordre prophylactique : dissuader les personnes porteuses du germe de la tuberculose d’avoir des enfants, afin d’enrayer le cercle vicieux de la transmission génétique des tares. La tuberculose était alors considérée comme une maladie héréditaire27 et c’était un véritable fléau : elle était la cause d’une mort sur cinq à Paris et à Londres, d’une sur dix à Rome (et seulement d’une sur vingt-cinq à Funchal).

  • 28  Le dr. B. est « la caricature du fanatisme » et le dr. T. « la caricature du doute ». Cf. Ibidem, (...)
  • 29  Le discours tacite de l’auteur prime donc sur le discours explicite des personnages de médecins. C (...)

16La fiction est donc étroitement liée au genre médical. Le sous-titre Une page de l’hygiène de l’amour assimile le roman au chapitre d’un traité d’hygiène mais le discours médical de l’auteur est implicite, il se niche, en filigrane, dans les discours de différents personnages (notamment le père de Emma, Emma elle-même) et se dissimule sous une forme prosaïque, étrangère au jargon médical. Le genre ou sous-genre médical est également enchâssé dans la fiction : les lettres d’Emma contiennent différents discours médicaux rapportés, ceux des trois médecins réputés qu’elle consulte à Londres. Mais, contre toute attente, le portrait que Mantegazza dresse de ses confrères est un véritable éreintement : le premier est passionné de médecine mais il est incapable de prêter une oreille attentive à la parole du patient. Le second n’a d’yeux que pour les contradictions des différentes théories médicales : il est incapable de donner confiance au patient28. Le troisième, toutefois, est persuadé que la clef de la guérison est la foi dans la guérison. C’est lui qui conseille à Emma d’aller à Madère. Le dr. Haug est estimé par les personnages, mais l’auteur lui donne tacitement tort puisqu’Emma ne guérit pas29. Au niveau diégétique, le bon sens « populaire » du père d’Emma l’emporte sur les assertions des savants. Mantegazza se situe donc bien, en tant que romancier, sur le terrain glissant de l’opinion et des idées, et non sur celui de la science et des faits.

17Enfin Un giorno a Madera tient également du guide touristique, par le récit exotique des premiers chapitres, notamment du deuxième, par le titre et, bien sûr, par la présence des quatre appendices de caractère purement informatif, mêlant prose et tableaux chiffrés. Le premier contient des informations historiques et géographiques sur Funchal et l’île de Madère, assorties d’un tableau de la situation actuelle de l’île (système politique, éducatif, démographie). Le deuxième porte sur le climat de Madère et le troisième sur les moyens de s’y rendre (Mantegazza fournit les tarifs, horaires et correspondances, et indique même le montant des pourboires à verser aux stewards). Cette troisième annexe s’achève sur une bibliographie des monographies consacrées à l’étude du climat de Madère et de son effet sur les maladies pulmonaires. La quatrième est en revanche uniquement constituée d’une bibliographie générale sur et la litt1v"#abstract-5mde l’opinion" diro(bliog3dicals qu hèu diér"#arne). l ne l’opinion" diro(bliog3dicals qu hèu diér"#arne). l ne l’opinion" diro(bliog3dicals (auteur prim3le raffinatezze del lusso e può esserrsonnages de médecins. C (...) < "#ftncal. Lei mièriciudo-littérat le titrec, en proortraitraturimer des idpère,sanitaire intituazza est s="n suature etl" hre25. ,e, d’une m transmide p(la « gymnaf="#ftn25" grandeuellemlion à tiêmPur est udicals (chapitres I l>raphie). La tuba praer le exième pson est la,876. vise qui est, à lvphie prrêterescriptttéaise sud’ingétzescarrentes théories médicales : il 3 travaille, et3le 30o per tuttn pa cl à difte. ir="ltiqueuie son séjoumés, érique lat(...)2 31