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Ethnologie et littérature. Georges Bataille, lecteur de Lévi-Strauss (Tristes tropiques)

Ethnology and literature. Georges Bataille, reader of Levi-Strauss (Tristes tropiques)
Gérard Toffin
p. 217-235

Abstracts

In an article published in 1956 in the journal Critique, Georges Bataille praises the publication of Lévi-Strauss’ Tristes tropiques. According to him, the book’s main merit is to go beyond scientific writing and to adopt a literary register combining narration and reflection. He claims that the topics addressed in this book transcend ethnography and open onto in-the-field experience: a “limitless research” that questions ourselves. Bataille also points out in Tristes tropiques the numerous passages devoted to religion, for him a fundamental sphere that reveals the fantastical part of the human being. This essay underlines the two authors’ opposing references: the first situates himself in literature, a realm described by Bataille as irreducible, acquainted with evil; the second, notwithstanding the hybrid form of Tristes tropiques and some purely literary digressions, Levi-Strauss has its roots in science, another metalanguage. Moreover, the author of Les larmes d’Eros shows himself not very sensitive to the confrontation described by Lévi-Strauss between two civilisations, one dominant, the other dominated, and to the threats that the first poses to Amazonian Indians.

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Outline

Introduction
Un livre polyphonique, mais de facture littéraire
Littérature et ethnologie
Religion et pensée symbolique
Une structure initiatique
Conclusion

Text / first lines

Introduction

« La vie humaine est une expérience à mener le plus loin possible », Georges Bataille (1973 : 145).

Le texte ethnographique ou ethnologique est tendu entre au moins trois options opposées. Il y a d’abord, bien sûr, le souci scientifique qui s’inscrit au-delà des particularismes, des situations contingentes, des idiomes spécifiques à chaque culture. L’auteur y expose ses recherches dans une écriture préétablie, académique, savante ; il en tire des conséquences au regard de la discipline qu’il a élue. L’ethnologue peut aussi s’affranchir de ces canons scientifiques dominants et opter pour une écriture plus vivante, dialoguée par endroits, qui entre au plus près dans la vie intime d’un groupe ethnique. Georges Condominas, dans Nous avons mangé la forêt (1957), et nombre d’auteurs américains, tel Oscar Lewis (par exemple dans The children of Sanchez : Autobiography of a Mexican family (1961)), choisirent ainsi une approche plus qualitative, mettant en scène des personnages. I...

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References

Bibliographical reference

Gérard Toffin, “Ethnologie et littérature. Georges Bataille, lecteur de Lévi-Strauss (Tristes tropiques)”Civilisations, 69 | 2020, 217-235.

Electronic reference

Gérard Toffin, “Ethnologie et littérature. Georges Bataille, lecteur de Lévi-Strauss (Tristes tropiques)”Civilisations [Online], 69 | 2020, Online since 01 January 2024, connection on 28 January 2022. URL: http://journals.openedition.org/civilisations/6024; DOI: https://doi.org/10.4000/civilisations.6024

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About the author

Gérard Toffin

Gérard Toffin is ethnologist and emeritus research director at the National Centre for Scientific Research (CNRS) in Paris (France). He is a specialist in Himalayan cultures, particularly the Newar of the Kathmandu valley. He also conducts research on the history of ethnology, the relationship between ethnology and literature, as well as the religious dances and theatres of Asia. He has recently published Imagination and Realities (2016), and “L’imaginaire du carnaval”, in Daniel Fabre (ed.2021) L’arpenteur des écarts. [gchtoffin[at]orange.fr]

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