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Varia

“Flatten the Curve!” But Which Curve?

A Historical Inquiry
« Aplatir la courbe ! » Oui, mais quelle courbe ? Une enquête historique
Éric Brian
p. 233-246

Résumés

Cet article examine une expression non fondée qui a circulé dans la littérature relative à la pandémie de la maladie à coronavirus 2019 (COVID-19) : « aplatir la courbe ». Cela appelle une réflexion sur la formation de longue durée du raisonnement statistique relatif à la dispersion de l’incertitude. Une esquisse de sa formation sur deux siècles est proposée. Les extrapolations des distributions gaussiennes sont discutées. Ce type de modélisations statistiques aux a priori trompeurs est analysé et quelques alternatives rigoureuses sont proposées pour le calcul et pour des recommandations.

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Plan

1. “What curve?”
2. Interpretation, conclusion, and recommendations

Aperçu du début du texte

“Flatten the curve”, was a common battle cry in March and April 2020 when the first wave of the COVID-19 pandemic was at its height. But this phrase, repeated as a so-called scientific argument, relies on assumptions about mathematical extrapolations, conceptualized in Kantian philosophical language as an a priori underlying the scientific analysis. We will analyse here the underlying notion associated with the expression “flatten the curve” and how it might lead to incorrect reasoning on the matter in hand. We will examine the history of statistics over slightly more than two centuries, and along the way we will encounter earlier errors caused by the same a priori assumption on statistical distributions. The bad news is that while this error was diagnosed a whole century ago, it has more recently produced some tragic consequences in non-medical domains. The good news is that finding a public and convincing discourse on the COVID-19 pandemic is possible without jeopardizing the soci...

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Pour citer cet article

Référence papier

Éric Brian, « “Flatten the Curve!” But Which Curve? », Histoire & mesure, XXXV-2 | 2020, 233-246.

Référence électronique

Éric Brian, « “Flatten the Curve!” But Which Curve? », Histoire & mesure [En ligne], XXXV-2 | 2020, mis en ligne le 01 janvier 2024, consulté le 12 juin 2021. URL : http://journals.openedition.org/histoiremesure/13544 ; DOI : https://doi.org/10.4000/histoiremesure.13544

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Auteur

Éric Brian

Historian of sciences and social scientist, EHESS, Paris; editor of Revue de synthèse (Brill); Centre Maurice-Halbwachs (CMH, EHESS, ENS, CNRS). E-mail: eric.brian@ehess.fr

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Droits d’auteur

© Éditions de l’EHESS

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