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Between Object and Desire: The Missed Encounter in Adam Thorpe’s “Debauchery”

Alexandre Privat
p. 291-303


Le but de cet article, prenant pour objet d’étude la nouvelle d’Adam Thorpe « Debauchery », consiste à analyser la notion « d’objet de désir », en remettant en cause le rôle définitoire de la rencontre dans la relation sujet-objet. Le thème de la rencontre manquée, sur lequel repose la nouvelle, non seulement remet en doute la pertinence de la dualité pour concevoir la relation, mais aussi déstabilise l’idée même d’« objet ». Ce dernier est appréhendé comme le lieu d’une tension irrésolue entre l’écart de la disjonction et le désir de médiation. Même si le texte s’inspire au début d’une structure linéaire caractéristique de la quête d’objet, en décrivant un jeune homme en recherche d’expérience, il perturbe ce modèle pour privilégier une expérience troublante de rencontre avec le passé, suscitant le plaisir et la frustration. Cette expérience de la rencontre manquée renouvelle également la signification du fétiche, qui n’est plus pensé comme un objet de substitution, mais qui acquiert la fonction de médium non-médiateur dans cette relation profondément instable avec un objet qui l’est tout autant.

Index terms

Studied authors :

Adam Thorpe


Full text document will be published online on December 2020.


Inhibition and Desire Unbound
Initiation: Between Transition and Disjunction
The Anachronistic Fetish: A Non-Mediating Medium

First lines

It might sound paradoxical, but contemporary British writer Adam Thorpe’s first collection of short stories, entitled Shifts and released in 2001, has apparently little to do with objects of desire, at least the widely shared idea of object of desire, popularised by the culture of the consumer society with its aestheticized promotion of appealing objects, available for consumption. All the stories in Shifts explore, by contrast, a disappearing working activity, evoked in stories bearing unglamorous titles like “Iron,” “Stonework,” and “Tyres.” The short story under scrutiny, “Debauchery,” whose title conveys instead obvious sexual and moral denotations, is similarly concerned with humble Parisian street jobs, epitomised by a marginal butt-end collector. This now forgotten job, consisting in collecting the discarded butt-ends in order to sell the remaining tobacco at a cheaper price, used to be a fairly common sight on nineteenth-century Paris streets. Yet at the time when the narrat...


Bibliographical reference

Alexandre Privat, « Between Object and Desire: The Missed Encounter in Adam Thorpe’s “Debauchery” », Journal of the Short Story in English, 71 | 2018, 291-303.

Electronic reference

Alexandre Privat, « Between Object and Desire: The Missed Encounter in Adam Thorpe’s “Debauchery” », Journal of the Short Story in English [Online], 71 | Autumn 2018, Online since 01 December 2020, connection on 04 August 2020. URL :

About the author

Alexandre Privat

Alexandre Privat holds the teaching diploma of Agrégation. He is a PhD student in contemporary British literature at Paul-Valéry University, Montpellier III. His work, dealing with Adam Thorpe’s fiction, on which he has written several articles, explores the theory of the event in relation to precarity and witnessing.


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