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Orpheus in Aeschylus and the Thracian child-eater on a hydria from the British Museum

Bartek Bednarek
p. 13-27


The man in a Thracian outfit represented on a hydria in London as eating a dead child has been interpreted either as a Titan with Zagreus or Lycurgus with his son. Neither of these interpretations seems plausible, especially in light of our present knowledge about sacrificial rules. As I argue, the image is more likely to be inspired by a story dramatized in the Lycurgeia of Aeschylus, in which an advent of Dionysus to the country ruled by Lycurgus caused an epidemic of cannibalism. With much likelihood, this motif was also present in a passage — unfortunately only partially preserved — in Nonnus’ Dionysiaca (21.117–123). This mythical crisis was subsequently solved by Orpheus, which seems clear from passages in Aristophanes, Horace and Themistius, who allude to a rationalized version of this story.

Sur une hydrie conservée à Londres, un homme en vêtement thrace en train de manger un enfant mort a été interprété comme l’image d’un Titan avec Zagreus, ou comme celle de Lycurgue dévorant son fils. Aucune de ces interprétations n’emporte l’adhésion, notamment en regard de notre connaissance des processus sacrificiels. L’image est plutôt inspirée par une intrigue mise en scène par Eschyle dans la Lycurgeia, où l’arrivée de Dionysos dans le pays dirigé par Lycurgue avait suscité une épidémie de cannibalisme. Selon toute vraisemblance, ce motif était aussi conservé dans un passage des Dionysiaques de Nonnos (XXI, 117–123), malheureusement fragmentaire. Cette crise mythique était ensuite résolue par Orphée, ainsi que l’attestent Aristophane, Horace et Thémistius, qui font référence à une version rationalisée de cette histoire.

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Extrait du texte

Ce document sera publié en ligne en texte intégral en octobre 2021.


Arabian shepherds
Orpheus as a culture hero
Orpheus in Aeschylus

Aperçu du texte

To the memory of Dzieciojad (Child-eater),a monster that lived in my closet when I was a child.

An Attic red-figure hydria now in London, most likely dating slightly before 450 BCE, is decorated with a disturbing scene (Fig. 1) that has been thus far interpreted in two alternative ways, both of which, as I intend to argue, are wrong. It shows a man in a Thracian outfit, who, while facing the viewer, holds on his left arm a dead child. With his right hand, he lifts to his mouth a limb he has clearly torn from its body. To the viewer’s left from the cannibal, Dionysus is standing with a thyrsus and is making a gesture with one hand. To the right from the cannibal, another man in Thracian dress is running away from the scene.

In his article published in 1890, C. Smith observed that “the episode of a child torn to pieces and devoured occurs very rarely in Greek mythology”. The feast of Thyestes and that of Tantalus are among the few exceptions, but given that Dionysus played no role in th...

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Pour citer cet article

Référence papier

Bartek Bednarek, « Orpheus in Aeschylus and the Thracian child-eater on a hydria from the British Museum »Kernos, 32 | 2019, 13-27.

Référence électronique

Bartek Bednarek, « Orpheus in Aeschylus and the Thracian child-eater on a hydria from the British Museum »Kernos [En ligne], 32 | 2019, mis en ligne le 01 octobre 2021, consulté le 27 janvier 2021. URL : ; DOI :

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Bartek Bednarek

Faculty of History, University of Warsaw

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Droits d’auteur


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