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Vinciane Despret, Que diraient les animaux, si... on leur posait les bonnes questions ?

Rémi Eliçabe
Que diraient les animaux, si... on leur posait les bonnes questions ?
Vinciane Despret, Que diraient les animaux, si... on leur posait les bonnes questions ?, Empêcheurs de penser en rond, coll. « La découverte », 2012, 325 p., ISBN : 978-2-359-25058-9.
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Texte intégral

  • 1  Voir le chapitre qui a pour titre le concept « d' Umwelt » traduit par « milieu de vie » et emprun (...)

1Les chercheures et chercheurs qui ont ouvert avec Bruno Latour et Isabelle Stengers la « boîte noire » de la fabrication des sciences modernes n'ont pas fini de faire vaciller les contours du monde qui nous entoure. Le dernier livre de Vinciane Despret « Que diraient les animaux…si on leur posait les bonnes questions ? » ne s'adresse pas seulement à la communauté des chercheurs (sociologues ou philosophes des sciences, éthologues et scientifiques) mais se trouve susceptible d'intéresser et de concerner n'importe qui soucieux des rapports que nous entretenons avec les animaux. Plus que cela, il rend directement préhensibles et accessibles les conséquences pratiques et quotidiennes (pour tout un chacun) d'autres versions d'un « faire science ». Interrogés non seulement dans les laboratoires, mais aussi dans leur milieu de vie1, avec ceux qui vivent à leurs côtés, ré-harnachés en quelque sorte par cette opération aux ambiguïtés du monde, les animaux dont parle Vinciane Despret n'apparaissent plus du tout bêtes. La mise en cause, bien que jamais abordée frontalement (sous le registre de la critique ou de la dénonciation) n'en reste pas moins radicale : les frontières ontologiques entre les êtres humains et les animaux définies par les sciences expérimentales depuis plus d'un siècle ne tiennent pas l'épreuve de notre relation aux animaux et de la relation qu'ils entretiennent avec leur environnement. Si la mise en cause n'est jamais abordée frontalement, c'est aussi que le propos de Vinciane Despret n'est pas d'attaquer la science, ni les scientifiques, mais plutôt des manières de faire science. Il ne s'agit pas pour elle de disqualifier en généralité les résultats des sciences expérimentales mais d’interroger spécifiquement et cas par cas leurs dispositifs méthodologiques et le type d'interprétation que ces dispositifs génèrent.

2Pour cela, la démonstration de Vinciane Despret n'emprunte pas le déroulement linéaire du livre de sciences sociales, c'est un abécédaire, on entre ainsi « par le milieu », on déambule d'une lettre à l'autre et l'on comprend vite que ce cheminement bien singulier ne relève pas du tout d'un simple effet de style. La logique d'exposition correspond directement à la proposition heuristique du livre : la connaissance que nous avons des animaux n'est ni univoque, ni de portée générale, elle est résolument plurielle et ouverte, ainsi n'y accède-t-on qu'à accorder de l'importance à la discontinuité, à l'événement. On y accède par fragments donc, par morceaux d'expériences, aux frontières des mondes humains et non humains, c’est-à-dire tout aussi bien dans les laboratoires que dans les fermes des éleveurs, les zoos, dans les forêts amérindiennes ou les pâturages portugais. L'espièglerie de l'exemplification et la multiplication des anecdotes cocasses procèdent également de cette heuristique particulière, la mise à mal du Grand Partage entre humains et animaux peut ainsi être poursuivie sans gravité ni pathos, et surtout s'accompagner d'un rire communicatif qu'en progressant dans la lecture, on se surprend même à éprouver comme partagé avec les animaux eux-mêmes. Chaque entrée du livre est indexée à un terme (Corps, Génie, Imprévisibles, Justice) et à une question provocatrice (« Les singes savent-ils singer ? » « Les oiseaux font-ils de l'art ? » « Peut-on conduire un rat à l'infanticide ? » « Les animaux font-ils des compromis ? »), ces couplages étranges se trouvent eux-mêmes rapportés aux cas empiriques (des éléphants thaïlandais qui peignent des esquisses devant les touristes, des pingouins aux identités sexuelles multiples, des pies menteuses, des orangs-outans qui lancent leurs selles à la tête des scientifiques, des perroquets qui ne répètent pas ce que l'on voudrait…) indifféremment extraits de corpus de recherches éthologiques ou de Youtube. Vinciane Despret ne répond pas aux questions posées en début de chaque chapitre mais au contraire nous propose de la suivre dans ses hésitations, elle donne ainsi à voir différentes situations où ces questions reçoivent d'autres réponses que celles envisagées par les scientifiques (cf. V comme Versions) ces derniers étant bien souvent incapables de les recevoir pour la double raison qu'elles échappent aux dispositifs d'établissement de la preuve mais surtout qu'ils n'attendent aucune réponse qui puisse être formulée par les animaux eux-mêmes.

  • 2  cf. p 206
  • 3  cf. p 209

3Parmi la foule d'exemples qui sont avancés, je proposerais d'en extraire simplement deux d'entre eux, pas les plus drôles, dont je laisse le plaisir de la découverte aux lecteurs du livre, mais sans doute ceux qui nous (êtres humains) concernent le plus. Le premier exemple se trouve à la lettre « S comme Séparations », sous-titré de « Peut-on mettre un animal en panne ? » ; y est examiné le régime de production de preuves qui a conduit à la formulation de la théorie de l'attachement par le psychologue Harry Harlow. « Le poison de l'héritage » d'Harry Harlow tient selon Despret en la manière dont le laboratoire expérimental a produit les preuves d'une des plus grandes évidences sensibles que nous avons en commun avec beaucoup d'animaux : l'affection. Pour parvenir à démontrer la nécessité vitale du lien tactile, Harlow a répété avec des rates, puis avec de petits macaques rhésus, des procédures de séparations d'avec leurs petits. De là, le type de questions qu'il pose sont les suivantes : que se passe-t-il si l'on affame la mère et qu'on lui donne le choix entre se nourrir et rejoindre son petit ? Que se passe-t-il si la mère est remplacée par un mannequin en tissu ? Que se passe-t-il si le mannequin est en métal et fournit du lait ? « L'expérience de séparation ne s'arrête pas à séparer des êtres les uns des autres, elle consiste à détruire, à démembrer et, surtout à enlever. Comme si c'était le seul acte qui puisse être accompli […] Apparaît alors le véritable fil qui guide cette histoire : celui d'une routine qui s'emballe et devient folle. Séparer les mères et leurs petits, puis séparer les mères d'elles-mêmes, dans leur propre corps, enlever les ovaires, les yeux, le bulbe olfactif 2 ». Cette fois-ci rien de drôle, bien au contraire. La science expérimentale apparaît comme une machine non plus simplement « à rendre bête » mais plus littéralement comme un appareil de torture. Le fait qu'à aucun moment Harry Harlow interroge ce que les dispositifs eux-mêmes induisent, que jamais ne soit imaginé qu'ils puissent largement « causer » le désespoir qu'ils sont précisément censés permettre d'enregistrer, fait dire à Vinciane Despret que la théorie de Harlow ne tient qu'à une chose : « un exercice systématique et aveugle de l'irresponsabilité3»

  • 4  cf. p 116. Vinciane Despret s'appuie particulièrement dans ce chapitre sur les travaux de Noëlie V (...)

4Dans le second exemple (qui pourra être lu dans ses développements à la Lettre K « comme Kilos », sous-titré de « Existe-t-il des espèces tuables ? »), Vinciane Despret nous invite à réfléchir un peu plus sérieusement sur nos propres manières de faire, et c'est bel et bien à cet endroit qu'est disposée la charge pragmatique du livre. La propension des sciences expérimentales à séparer pour ordonner le vivant ne leur est pas propre, les techniques modernes d'abattage, en convertissant des corps en carcasses, procèdent d'opérations du même ordre. « Les parties du corps de l'animal sont traduites en mode de cuisson : le rôti, la pièce à bouillir, le morceau à braiser », « on parlera du bœuf, du veau, du porc 4». En même temps que le laboratoire des sciences expérimentales devient monde, le corps mort des « animaux tuables » devient viande, dépouillés ainsi de leur singularité, ce qu'il reste des corps peut alors se muer en une mesure en kilogrammes. On comprend combien tout cela nous concerne, on entrevoit aussi le type de questions vertigineuses que cela peut susciter : Et si en achetant des morceaux de viande dans le supermarché d'à côté, en recoupant ces morceaux dans nos assiettes, nous remâchions l'oubli que c'est une vie que nous nous apprêtons à avaler ?

  • 5  Jean Giono. "Ennemonde et autres caractères". Édition folio p. 97.

5Le choix de donner à lire le court texte qui suit, extrait du roman Ennemonde de Jean Giono, est une tentative de poursuivre la déambulation (et le rire) de Vinciane Despret, parce que ni l'indignation à distance ni la tristesse ne le permettent. Le pari de la forme de poíêsis qu'elle propose dans son livre étant celui de la création possible de sens entre des formes de vie, pourquoi pas donc « fabuler » avec les errants de Giono et imaginer quelles étranges compositions communes pourraient en surgir ? « Le tueur s'installe dans la cour de la ferme. L'animal du sacrifice est amené malgré ses cris : chose étrange, il suffit au tueur de frotter ses couteaux l'un sur l'autre pour que le cochon se taise, d'un coup. Quand c'est un bon tueur. Mais généralement c'est un bon tueur, si on l'a choisi parmi les errants. Certains fermiers font venir des bouchers de profession. Les bouchers de profession ne sont pas de bons tueurs. Les bêtes n'acceptent pas la mort qu'ils apportent ; elles acceptent celle qu'apportent les errants ; si le boucher arrive à la ferme, serait-ce en simple visite d'amitié, la porcherie, la bergerie et même l'écurie sont en émoi. L'errant arrive avec ses couteaux : tout reste calme ; il y a juste un peu de gémissements, quand le grand moment approche. Si on cherche à savoir ce qu'il y a au fond de cet étrange comportement, on s'aperçoit qu'il s'agit purement et simplement de cérémonie ; qu'on soit promis au saucisson ou à la résurrection, la mort est le moment précis où le naturel revient au galop. Or, le boucher, c'est de la technique pure, rien ne compte pour lui à part les rapports poids de chair, poids d'argent ; l'errant vient du fond des âges, il vit, bras dessus, bras dessous avec la faim. On est sûr qu'avec lui les rites seront respectés : et, de fait, tout se passe avec une rapidité, une facilité, une politesse à faire envie. Déjà la bête saigne dans le seau, comme un baril dont on a le plus simplement du monde ouvert le robinet.5»

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Notes

1  Voir le chapitre qui a pour titre le concept « d' Umwelt » traduit par « milieu de vie » et emprunté à un éthologue estonien du nom de Jacob Von Exkull. Cette théorie, rendue célèbre par la lecture spinoziste qu'en a faite Gille Deleuze, propose de redéfinir les capacités animales à partir de leurs perceptions, de leur « milieu de vie », de leurs capacités à affecter et à être affectés.

2  cf. p 206

3  cf. p 209

4  cf. p 116. Vinciane Despret s'appuie particulièrement dans ce chapitre sur les travaux de Noëlie Viallès (sur l'alimentation carnée) et de Catherine Rémy (sur la mise à mort des animaux).

5  Jean Giono. "Ennemonde et autres caractères". Édition folio p. 97.

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Pour citer cet article

Référence électronique

Rémi Eliçabe, « Vinciane Despret, Que diraient les animaux, si... on leur posait les bonnes questions ? », Lectures [En ligne], Les comptes rendus, 2012, mis en ligne le 05 juin 2012, consulté le 19 juin 2019. URL : http://journals.openedition.org/lectures/8598

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Rédacteur

Rémi Eliçabe

Doctorant Université de St-Etienne, Centre Max Weber, Sociologue au Groupe Recherche Action

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Droits d’auteur

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