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La céramique imprimée du Sahara et de ses marges

The development of pottery design styles in the Wadi Howar Region (northern Sudan)

Friederike Jesse
p. 97-107


Pottery is by far the most important archaeological material found in the Wadi Howar Region in Northern Sudan. Its detailed analysis, especially of the decorative patterns allowed for the establishement of a Holocene cultural sequence. Three main cultural horizons can be distinguished stretching over a period from about 5200 to 1100 BC, each horizon is characterised by a different pottery design style. Incision and impression are the techniques of decoration; impression, however, always predominates. The main ornament types differ for each cultural horizon as do the decorative principles. (Dotted) Wavy Line, Laqiya type and packed zigzag patterns are followed by Leiterband and various zigzag patterns and then by different geometric patterns. Whereas vessels have been completely decorated at first, undecorated zones get more and more important as part of the decoration. Mat impression appears at the end of the sequence.

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Full text


1Pottery is by far the most important archaeological material found in the Southern Libyan Desert. Since 1980 multi-disciplinary research projects of the University of Cologne have been working in the Wadi Howar and adjacent regions to the north and south (fig. 1). From 1980 to 1993 the project B.O.S. (« Besiedlungsgeschichte der Ostsahara ») (Kuper 1981, 1988, 1995) and beginning in 1995, followed by the project ACACIA (« Arid Climate and Cultural Adaptation in Africa ») (e.g. Keding 1998, 2000 ; Keding & Vogelsang 2001 ; Hoelzmann et al. 2001). Nearly 2000 prehistoric sites are now known in the Wadi Howar Region. Pottery is most informative concerning questions of cultural evolution and contact with surrounding areas as the Nile Valley to the east or the central Sahara to the west.

1 - The area of research in the Wadi Howar Region, northern Sudan

1 - The area of research in the Wadi Howar Region, northern Sudan

2To deal with the large amounts of pottery found on the prehistoric sites and to assure conformity of the pottery description, a system of classification was established already during the times of the project B.O.S. (e.g. Keding 1997, p. 37-40). Technological features, such as the preservation of sherds, colour, treatment of the surface, temper, modeling techniques and hardness of the pottery, are considered as well as the form (thickness of the rim, wall and bottom, the form of the rim, the bottom or the vessel, rim diameters, height of the vessels, modifications) and, of course, the decoration. After a description of its preservation and location, the decoration is analysed on four different levels which are hierarchically organised (Keding 1997, p. 39-40 ; Jesse 2000b, p. 63) :
1) Decorative element / Verzierungselement : The technique and the instrument used to create a decorative pattern.
2) Motif element / Motivelement : The combination of one or more decorative elements and the optical impression of the pattern.
3) Motif / Motiv : The arrangement of the pattern on the surface of the vessel. The motif is formed by one or more motif elements.
4) System of decoration / Verzierungssystem : It results from the structure of the motifs on the vessel. To analyse the system of decoration complete vessels or at least large portions of one vessel are necessary.

3The analysis of the pottery allowed for the establishment of a holocene cultural sequence in the Wadi Howar Region which begins in the 6th millennium BC. Three main horizons can be distinguished, each characterised by a certain pottery design style, lithic artefacts and a specific way of subsistence (see Keding 1998, 2000 ; Keding & Vogelsang 2001 ; Hoelzmann et al. 2001). This paper presents an overview of the development of the pottery design styles in the Wadi Howar Region through time focusing on the main aspects of the decoration principles typical for each cultural horizon.

Dotted Wavy Line and Laqiya Horizon (ca. 5200 – 4000 BC)

4Holocene settlement of the Wadi Howar Region started in the 6th millennium BC with groups living a predatory way of life based on hunting, fishing and gathering (Keding 1998, p. 4). On the sites of this period, pottery is found in large quantities (see Jesse 2000b, p. 60). However, complete vessels not having been found, the archaeologist has to deal with sherds of which some larger ones allow the reconstruction of the vessel form and also a more detailed description of the decoration. All pots seem to have been completely decorated, partly decorated sherds are unknown and undecorated pottery is only seldom recorded (Jesse 2000a, p. 83).

5Incision and impression are the techniques of decoration, incision however is infrequent. A combination of incision and impression is to be supposed in some cases. Impressed decorations are made by simple impression or rocker stamping. Pivoting stamp with a two-toothed implement is nearly unknown. Rocker stamping with its different ways of application allows a large variety of different decorative patterns. The implements used for decoration are evenly serrated combs with similar teeth (Jesse 2002, p. 84). In some cases a cord-wrapped stick can be supposed. Single-pronged implements can also be proven, their use is however limited to the rim zone.

6Among decorations, zigzag patterns and different forms of Wavy Line and impressed lines of dots dominate. The Wavy Line pattern can be further subdivided (Jesse 2000b, p. 58, fig. 1, 2002, p. 80) :  first of all a distinction has to be made between Incised Wavy Line (IWL) and Dotted Wavy Line (DWL), then between waves and arch-shaped motifs (fig. 2).For the Dotted Wavy Line the length of the waved lines allow a further subdivision : long waves and short waves.

2 - The classification of Wavy Line (adapted from Jesse 2000b, p. 58, fig. 1)

2 - The classification of Wavy Line (adapted from Jesse 2000b, p. 58, fig. 1)

7However, not all of these types have been found in the Wadi Howar. Incised Wavy Line is infrequent, but waves are found as well as arch-shaped motifs (fig. 3.2). Among the Dotted Wavy Line long waves (fig. 3.1) and arch-shaped motifs (Jesse 2000b, p. 67, fig. 7.3) are common. The implements used for the manufacture of Dotted Wavy Line patterns have most frequently four to six teeth (Jesse 2002, p. 84). The arch-shaped motifs differ in their arrangement on the pottery : They can form horizontal bands or covering motifs when super- and juxtaposed.

3 - Pottery of the Dotted Wavy Line and Laqiya Horizon

3 - Pottery of the Dotted Wavy Line and Laqiya Horizon

1 : Dotted Wavy Line, site Abu Tabari 84/50 ; 2 : Incised Wavy Line, site Abu Tabari 97/9 ; 3 : packed zigzag, site Dreizack 95/2 ; 4 : Laqiya pattern, fine type, site Conical Hill 84/24 ; 5 : Laqiya pattern, coarse type, site Conical Hill 95/4

8The waved lines are made by different applications of the rocker technique :
1) The implement is walked in a pivoting fashion over the surface of the vessel following at the same time a general undulating movement.
2) One angle of rotation is kept and the tool then moved rockerwise resulting in a fan-like impression leading to a Dotted Wavy Line pattern when the angle of rotation is changed after having fulfilled one fan-like impression (Caneva 1987, p. 237, fig. 9.1-4) (fig. 4).

4 - Different applications of rocker stamp (adapted from Keding 1989, fig. 1)

4 - Different applications of rocker stamp (adapted from Keding 1989, fig. 1)

9For the undulating lines a distinction has been made previously between short and long waves (see Jesse 2002, p. 80-81) (fig. 2). The form of the small waves, typical for the central Sahara is not known in the Wadi Howar Region. Here long waves, with a length of 20 to 40 mm dominate (Jesse 2003, p. 193). However, on sites in the Ennedi Erg (fig. 1) Dotted Wavy Line patterns with shorter waves have been found which show affinities to sherds from the Tibesti region (e.g. Gabrong, Gabriel 1977, p. 85, photo 34).

10Dotted Wavy Line can be the only decorative pattern (fig. 3.1), but often a combination of packed zigzags and Dotted Wavy Line motifs in zoned bands is observed (Jesse 2000a, p. 84, see p. 81, fig. 3.7).

11A large variety of different zigzag patterns is present. These zigzag patterns are always packed. Different implements are used for their manufacture: cord-wrapped sticks producing dashes (fig. 3.3), fish bones or other natural items. The evenly serrated tools can be of a large shape, up to 16 teeth. However, tools with about six to ten teeth are more common.

12Another typical pattern is the Laqiya-type decoration, a cross-hatched herringbone motif, first described in the area of Wadi Shaw (Schuck 1989, p. 423). This pattern is restricted in its distribution to the Southern Libyan Desert between Jebel Tageru and the Selima Sandsheet (Jesse 2002). Two different forms can be distinguished :
1) The coarse Laqiya type (fig. 3.5) is made by impression and very probably rocker stamping although the movement of the tool across the vessel which creates this pattern can not yet be fully determined.
2) The fine Laqiya type (fig. 3.4) makes it sometimes difficult to discern the technique of decoration, a combination of impression and incision might also have been used. This pattern appears to be rhombus-shaped (Jesse 2002, p. 85).

13The Laqiya-type pattern is mostly the only one found on the vessels, combination with other patterns (mostly waved lines) are rare (Jesse 2003, p. 187).

14In some cases, waved patterns (curves or arch-shaped motifs) are restricted to the rim zone, followed by a Laqiya-type pattern (Jesse 2000a, p. 80, fig. 2.2) or a zigzag pattern on the vessel body. The combination of waved bands in the rim zone and the Laqiya type pattern on the wall seems to be a regional feature of the area between Wadi Howar and the region of Laqiya Arbain (Jesse 2002, p. 85).

15Characteristic for the decoration of the rim zone are « U-shaped » notches arranged in a single horizontal row (Jesse 2000a, p. 84 and p. 80, fig. 2.1). They result from simple impression.

16To summarise the general decoration principles of the first pottery horizon of the Wadi Howar Region (Table 1) : Impression, especially in its variety of rocker stamping, is the dominating technique. Evenly serrated tools with similar teeth are used. Different kinds of Wavy Line patterns and zigzags and the Laqiya-type pattern are the most common decoration types. Decoration always completely covers the vessel. Banded motifs can occur and mostly consist of the alternating application of Wavy Line patterns and zigzag patterns or rows of impressed dots or dashes. Certain decorations (e.g. « U-shaped » notches) are limited to the rim zone. Rim lip decoration consists of only a few decorative patterns, impressed or incised oblique or horizontal lines.

Table 1 - The development of the pottery design styles in the Wadi Howar Region – an overview

Table 1 - The development of the pottery design styles in the Wadi Howar Region – an overview

The Leiterband Horizon
(4000 – 2200 BC)

17In around 4000 BC a marked change occurred with the establishment of a producing way of life : Cattle herders now occupy the territories of the Wadi Howar (Keding 1997, 1998, p. 5-10). Concentrations of pottery and / or bones, mostly of cattle, in different numbers can be observed on the sites, representing the visible parts of pits. Pottery preservation is much better than for the previous period, often the reconstruction of complete vessels is possible (see Keding 1997 ; Günther 1995).

18Unlike earlier periods, undecorated vessels are now rather common (Keding 1997, p. 302, plate 10.2 ; Günther 1995 : plate 1-2) as are partly decorated vessels with a decoration limited to the upper part (e.g. Keding 1993, p. 376, fig. 4.4 ; 1997, p. 319, plate 27.1 and p. 347, plate 55.4 – 55.5). Completely decorated pots exist as well (e.g. Keding 1993 : p. 375, fig. 3.4-5 ; 1997, p. 362, plate 70.2).

19The main techniques used for applying the decorative patterns are incision and impression. Incised decoration is mostly restricted to the rim zone, impressed decoration can be found on the whole body. Among the different incised patterns simple lines (e.g. Keding 1997, p. 300, plate 8.6) and bands with a criss-cross pattern (e.g. Keding 1997, p. 328, plate 36.3) are the most common. Seldom incised waved lines (e.g. Keding 1997, p. 308, plate 16.6) or a single waved line as part of a body decoration (e.g. Keding 1997, p. 339, plate 47.4) occur.

20The impressed decorations are distinct not only by the tool used for their application but also by the technique (Keding 1997, p. 76). Simple impression is used as is rocker stamping. The tools have either a plain or a serrated edge (fig. 4). Tools with an evenly serrated edge can be distinguished from those with an unevenly serrated edge. The tools with an unevenly serrated edge are marked by one or more larger gaps between the teeth. The combs are rather small, the length varies from 10 to 30 mm (Günther 1995, p. 128 ; Keding 1997, p. 87).

21A standardised form of an unevenly serrated comb was used to produce the most prominent decorative pattern, the Leiterband pattern (Keding 1997, p. 88). The name « Leiterband » was introduced by R. Kuper (Kuper 1981, p. 272) to describe the ladder-like impression of the decoration. The typical tool for the application of that pattern has three teeth and two gaps in between. The first tooth is of oblong shape, the two others are round (fig. 4). Sometimes a two-toothed implement was used to form the Leiterband pattern, then having an oblong tooth and a rounded one (Keding 1997, p. 88). Also patterns made by tools with four teeth might appear (Günther 1995, p. 128).

22The combination of tool and technique (fig. 4) creates the different patterns of the Leiterband Horizon of which the most important shall be presented in more detail. The application of the plain edged tools, either straight or curved, in a rocker movement results in straight or curved zigzag patterns (fig. 5.3). The bands of zigzags are mostly arranged in horizontal rows parallel to the rim, the single zigzag bands can be directly juxtaposed forming a covering decoration (Keding 1997, p. 86, see p. 299, plate 7.4).

23Evenly serrated combs with mostly four to five teeth used with a rocker movement create dotted zigzags (fig. 5.5) which can be either straight or curved (Keding 1997, p. 86, see p. 346, plate 54.11 and p. 347, plate 55.4) depending on the form of the implement. The zigzags are well and evenly spaced, which in general makes it easy to recognise the rocker movement, and are organised in horizontal bands on the vessel surface. The unevenly serrated combs among them the special form of the « typical » Leiterband comb (one oblong tooth, larger gap, round tooth, larger gap, round tooth) were also used with the rocker stamp technique. To create the « typical » Leiterband pattern (fig. 5.1 and 5.4), the second movement of the tool partly overlaps the first impressed row (fig. 4). The result is a banded motif with alternating decorated and non-decorated bands (Keding 1997, p. 88, see also p. 85, fig. 40e-f). This type of decoration is thus a rather standardised. Sometimes the second row overlapped two-thirds of the first, thus creating a rather dense pattern, called «vivid» Leiterband (Keding 1997, p. 89).

5 - Pottery of the Leiterband Horizon

5 - Pottery of the Leiterband Horizon

1 : Leiterband, site Djabarona 84/13 ; 2: contraposed triangles, site Djabarona 84/13 ; 3 : plain zigzag, site Djabarona 84/13 ; 4 : Leiterband, site Djabarona 80/86 ; 5 : dotted zigzag, site Djabarona 84/13

24A variant of the Leiterband pattern, the « Halbmondleiterband » pattern results from the application of a slightly different tool: the first tooth is of crescent shape. This pattern also creates a rather vivid impression (Keding 1997, p. 90, see p. 357, plate 65.6).

25Among the tools are two-toothed implements with two identical teeth and a large gap in between. When applied in the rocker technique, contraposed triangles appear separated by an undecorated zone (Keding 1997, p. 90, see also p. 84, fig. 40d) (fig. 4, fig. 5.2).

26Simple impression, either using a comb or a single-pronged implement is not very common. The most prevalent pattern, the so-called « Wellenband-motivelement » results from the impression of a tool with one circular point. The impressions are arranged in a way that the clay between the simple impressions takes the form of a waved band (Keding 1997, p. 92, see p. 332, plate 40.8 and p. 336, plate 44.10). This pattern is rather typical of rim decorations (fig. 5.3) but can also appear in the middle of the wall decoration.

27For the decoration of the rim lips only a few patterns were observed, the most common ones are criss-cross lines or incisions vertically applied to the rim (Keding 1997, p. 93).

28The decorative principles of the Leiterband Horizon can be summarised as follows (Table 1) :

29Incision and impression are the techniques used for decoration, rocker stamping is of great importance, return technique is applied. Among the different tools combs are most important, a certain standardisation is observed concerning the tools used for the creation of the Leiterband pattern. Patterns made by implements with plain edge appear.

30Certain patterns are limited in their application to certain parts of the vessel body: for example incised criss-cross patterns or incised simple lines are restricted to the rim zone.

31Patterns characteristic of the vessel body are the various Leiterband patterns, contraposed triangles and plain or dotted zigzags (fig. 5).

32The decorative patterns are mostly arranged in horizontal bands. A semi-circular arrangement appear (fig. 5.4) as well as a vertical arrangement of zigzag patterns (e.g. Keding 1997, p. 326, plate 34.5). The vessel can be completely decorated but often only partly decorated vessels are observed. The decoration is then limited to the upper part of the vessel (e.g. Keding 1986, plates 19-21; 1997, p. 307, plate 15.6). Completely undecorated vessels also exist. The idea of decoration covering the whole surface of the vessel is no longer cogent, undecorated zones gain their importance as part of the decoration system. On some vessels, the incised criss-cross pattern used in the rim zone reappears after a larger undecorated portion of the vessel (e.g. Keding 1986, plate 25 upper part, plate 27 ; 1997, p. 361, plate 69.2). First indications of geometric structures appear: a medallion embedded in a covering motif (Keding 1997, p. 362, plate 70.2) or undecorated squares resulting from the arrangement of zigzag patterns (e.g. Keding 1997, p. 307, plate 15.3 and p. 331, plate 39.11). One vessel is only decorated on the bottom part (Keding 1986, plate 31).

33Finds from the Lower Wadi Howar show, that incision was probably more important as a decorative technique during this period. Incised herring-bone patterns appear on several sites (Keding 2000, p. 92 and fig. 2.d, fig. 4). These can be limited to the upper part of the body. The role of completely undecorated pottery has yet to be evaluated.

The Handessi Horizon
(ca. 2200 – 1100 BC)

34With the end of the 3rd millennium BC new decorative patterns again appear in the Wadi Howar together with a change in lifestyle: geometric patterns and mat impressed patterns. Due to increasing aridity small livestock (sheep and goat) was added to the herds; domestic donkeys appear. Changes in pottery are not only reflected in new types of decoration but also in a larger variety of vessel forms (e.g. curved profiles) and a change of temper. Organic material was commonly used, but often combined with sand temper (Keding 2000, p. 99 ; Keding & Vogelsang 2001, p. 274).

35The techniques of decoration are still incision and impression. Incision is widely used now, however, never appears as the only decorative technique. Impression still remains the most important technique of decoration but in contrast to the previous periods the amount of rocker stamping is decreasing, simple impression or mat impression becoming more important (see Günther 1995, p. 128-129). A combination of incision and impression is often used.

36As to the tools, small combs with angular teeth have been used, having a length between 7 and 35 mm, a general standardisation is not discernible. Only on the level of site analysis, and probably connected with chronological features, certain types of tools show a preferential use: e.g. on site Djabarona 96/2 in the Middle Wadi Howar combs often have eight teeth and a length of 20 mm or nine to twelve teeth and a length of 30-35 mm. Smaller combs with three, four or six teeth are rare (Prill 2000, p. 57). On site Djabarona 84/19 the combs had four respectively five to seven teeth, combs with more than seven teeth are rare (Günther 1995, p. 126). Combs are evenly serrated, the unevenly serrated implements with one ore more large gaps widely used for the application of patterns of the Leiterband Horizon are lacking. Implements with one single point, mostly of a triangular shape, more seldom of irregular or rounded shape are used (Prill 2000, p. 57).

37Two phases can be distinguished regarding the pottery with geometric patterns due to different decorative patterns and a different range of vessel forms present : for the time being, they have been simply named « fine geometric » and « coarse geometric » pottery (Keding 1998, p. 10). Being aware of the fact that geometric patterns are widespread in Northern Africa from the end of the 3rd millennium BC onwards and to provide a better specification of the cultural evidence in the Wadi Howar Region we now propose to call this cultural complex the Handessi Horizon. « Handessi » is an arabic expression for « geometric » patterns. It should then be distinguished between Handessi A (corresponding to the former «fine geometric» pottery) and Handessi B, the former « coarse geometric » pottery. The two groups seem to have chronological significance (see Keding 1998, p. 10-11) : Handessi A is characterised by simple impression and incision. The decoration is limited mostly to the rim zone, characteristic are one or more row(s) of triangular impressions sometimes associated with criss-cross patterns or simple impression using a comb (Keding 1998, p. 10 ; Prill 2000). The slightly younger Handessi B is marked by a larger range of vessel forms, the presence of complex geometric patterns (e.g. hanging triangles or other geometric designs filled with impressions) and the appearance of mat impression. Decoration of the interior of the vessels is also observed (see Günther 1995, p. 145 ; Keding 1998, p. 11). When connected with the available C14-datings, the sites with Handessi pottery analysed in more detail, seem to confirm the chronological implications of the two phases. The question remains, however, if they do not just represent the coexistence of different groups in the Wadi Howar Region with different ceramic styles and traditions.

38Coming back to Handessi A: decoration is mainly limited to the upper part of the vessel, the rim lip and the rim zone. Decoration on the body is seldom seen. Rim lip decoration is rather varied (incised vertical lines, incised criss-cross-patterns, vertical or oblique impressions), but the rim lip is never the only decorated part of the vessel. The main zone of decoration of the vessel is the rim zone, here the largest varieties of techniques and motif elements can be observed (Prill 2000, p. 61). Characteristic for the decoration of this zone are simple impressions with a single-pronged implement resulting in one or more band(s) of triangular impressions (fig. 6.1, 3) and incised patterns like a criss-cross one (Prill 2000, p. 63). The characteristic Bouton-impressions, small nodes protruding to the exterior of the vessel and resulting from punctuations nearly perforating the wall, are seldom found (Prill 2000, p. 58).

39The « typical » vessel of a Handessi A site is thus undecorated except for a band of decoration in the rim zone (Prill 2000, p. 71). The triangular impressions can be combined with bands of simple comb impressions (fig. 6.1) or incised or impressed criss-cross-patterns (Prill 2000, p. 69 ; see plates 1-2). If decoration on the body is present it often shows complex geometric designs (hanging triangles filled with impressions or other geometric forms; see Prill 2000, plate 10.2 and plate 16) (fig. 6.2). Decoration covering the whole vessel is not common.

6 - Pottery of the Handessi Horizon

6 - Pottery of the Handessi Horizon

1 : Handessi A, site Djabarona 96/2; 2 : Handessi A, site Djabarona 84/1 ; 3 : Handessi A, site Djabarona 84/1 ; 4 : Handessi B, site Djabarona 96/119

40In general, rocker stamping is not a main decorative technique for the Handessi A pottery. On site Djabarona 84/1, however, zigzag patterns made by rocker stamping, using either a comb or a spatula, are important for the wall decoration (Prill 2000, p. 76-77).

41The Handessi B pottery differs in some aspects from the Handessi A ceramics: Rim lip decoration is rare (Günther 1995, p. 144). The rim zone is the most important zone of decoration. Simple impressions with a single-pronged implement or an evenly serrated comb resulting in oblique rows of impressions are present (Günther 1995, p. 136). Geometric patterns, e.g. hanging triangles filled with impressions (Keding 1998, p. 11, plate 6) (fig. 6.4), are a common decoration. Mat impression is mostly found on the vessel body (Günther 1995, p. 141) ; in some cases it was, however, already applied from the rim downwards. Other than by mat impression, the body of the vessel can be decorated by complex geometric patterns (Günther 1995, p. 144 and plate 25.2).

42Decoration on the interior of the vessel is frequent (Keding 1998, p. 11). Here, oblique rows of simple comb impressions are present as are incised or impressed criss-cross patterns or herringbone patterns. Pottery has been found with decoration on the rim zone of the interior surface but with no decoration on the upper part of the exterior surface which is then however followed by mat impression on the main part of the vessel body.

43The appearance of mat impression thus seems to be one of the most prominent features of the Handessi B pottery.


44To summarise the development of the different pottery design styles in the Wadi Howar Region clear differences between the three main cultural horizons can be seen. But some continuities are also present (Table 1). Incision and impression are always used but in different forms and quantities. For the Dotted Wavy Line and Laqiya Horizon, impression with its special form of rocker stamping is the most important technique of decoration, by which evenly serrated implements are used. The decoration always covers the whole vessel. Rim lip decoration appears with a small variety of decorative patterns.

45For the Leiterband Horizon impression, again rocker stamping, is the main technique of decoration. Besides evenly serrated tools now also unevenly serrated appear, the most prominent being a tool with three teeth and two larger gaps. This implement was used to create the Leiterband patterns. Banded decoration is typical, the alternatingly decorated and undecorated bands result from the application of an unevenly serrated tool. Vessels can either be completely or partly decorated (mostly then on the upper part). Undecorated pottery exits.

46The Handessi Horizon shows a larger variation in its decoration systems which is chronologically explained but might also be the result of different groups coexisting in the same region. Vessels are partly or completely decorated, but even in the latter case the most important zone for decoration is the upper part of the vessel, but not necessarily on the exterior surface. Decoration on the interior surface is common in the rim zone. Mat impression appears, covering either the complete vessel or large portions of the body. Complex geometric patterns can be found. Impression and incision are still used, rocker stamping however is no longer of importance. Simple impression predominates.

47A diversification of the rim lip decoration which can be seen in the Nile Valley (Jesse 2003, p. 161) is not observed in the Wadi Howar Region. Here rim lip decoration is always limited to a small number of patterns.

48Through time the phenomenon that certain types of decoration are limited to certain parts of the vessel can be observed, especially the rim zone (on the exterior as well as on the interior surface) often shows a special range of patterns.

49The changes in pottery decoration – but also in vessel form and temper – are linked with changes in the general way of life. The question must thus be asked if these changes are the result of a continuous evolution over time or the result of external influences. Both are certainly true.

50The main outlines of the development of the pottery design styles in the Wadi Howar Region are well established. However, the finds of new types of decoration in the Middle and Lower Wadi Howar (see Keding 2000, p. 100) during the last field seasons of the ACACIA-project can definitively clarify the sequence presented here.

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Caneva 1987, CANEVA I., Pottery decoration in prehistoric Sahara and Upper Nile : a new perspective, in : Archaeology and environment in the Libyan Sahara : the excavations in the Tadrart Acacus, 1978-1983, Barich B.E. Ed., Oxford, British archaeological Reports, 1987, p. 231-254 (Cambridge Monographs in African Archaeology ; 23 / B.A.R. International Series ; 368).

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Keding 1989, KEDING B., Kultur- und Landschaftswandel im Spiegel der Keramik, 5000 Jahre Gold und Keramik in Afrika, Köln, 1989, p. 4-8.

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Keding 1998, KEDING B., The Yellow Nile: new data on settlement and the environment in the Sudanese Eastern Sahara, Sudan & Nubia Bulletin, London, 2, 1998, p. 2-12.

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Version abrégée en français

La céramique est de loin le matériel archéologique le plus important trouvé dans le désert libyen méridional. Depuis 1980, des projets pluridisciplinaires de l’Université de Cologne sont menés dans cette partie du Sahara et surtout dans le Wadi Howar et les régions limitrophes (fig. 1) (voir par exemple Kuper 1981, 1988, 1995 ; Keding 1998, 2000 ; Keding & Vogelsang 2001 ; Hoelzmann et al. 2001 ; Jesse et al. 2004). Plus de 2000 sites préhistoriques sont maintenant connus.

Afin de faciliter l’analyse de la céramique et pour homogénéiser les descriptions, un système de classification a été établi dans les années 1980 (voir par exemple Keding 1997, p. 37-40). Des aspects technologiques comme la préservation des tessons, la couleur, le traitement de la surface, le dégraissant, la technique de fabrication et la dureté de la céramique sont pris en considération ainsi que la forme (par exemple la forme des bords, le diamètre d’ouverture et l’épaisseur des parois) et bien sûr le décor. Ce dernier est analysé selon quatre différents niveaux hiérarchisés (Keding 1997, p. 39-40 ; Jesse 2000b, p. 63) :
1 - élément de décor (Verzierungselement) : il résulte de la combinaison de la technique de décor et de l’outil ;
2 - élément de motif (Motivelement) : il est constitué de un ou plusieurs éléments de décor et de leur effet visuel de leur arrangement ;
3 - motif (Motiv) : il se compose de un ou plusieurs éléments de motif ;
4 - système de décor (Verzierungssystem) : il résulte de l’arrangement des motifs sur le récipient.

L’analyse de la céramique a permis la mise en place d’une séquence culturelle holocène qui commence au 6e millénaire BC. Trois horizons culturels peuvent être distingués caractérisés par un système décoratif, une industrie lithique et un mode de vie propres (voir Keding 1998, 2000 ; Keding & Vogelsang 2001 ; Hoelzmann et al. 2001).

L’horizon Dotted Wavy Line et Laqiya (environ 5200 – 4000 BC)

L’occupation holocène de la région du Wadi Howar commence au 6e millénaire BC. Les groupes humains pratiquaient la chasse, la cueillette et la pêche (Keding 1998, p. 4).

La céramique abonde sur les sites (voir Jesse 2000b, p. 60). Les techniques de décor sont l’impression (impression simple ou impression pivotante) et l’incision, cette dernière étant peu fréquente. Des peignes à denture régulière (Jesse 2002, p. 84) et des outils à une pointe ont été utilisés comme instruments de décoration.

Parmi les décors, les zigzags, les différentes formes à Wavy Line (pour la classification de la Wavy Line voir fig. 2) et les lignes pointillées dominent. Dans le Wadi Howar, le décor Incised Wavy Line (lignes ondées incisées) est rare, organisé en vagues ou en motifs en arc (fig. 3.2). Les Dotted Wavy Line (lignes ondées pointillées) sont plus fréquentes et existent sous forme de grandes vagues (fig. 3.1) et de motifs en arc (Jesse 2000b, p. 67, fig. 7.3). Les motifs en arc peuvent être arrangés en bandes horizontales ou en dessin couvrant quand ils sont superposés et juxtaposés. Pour réaliser les « vagues » l’impression pivotante a été utilisée de manière différente :
1) L’outil pivote mais suit en même temps un mouvement ondulant général.
2) Un point de rotation reste fixé jusqu’à ce que l’outil appliqué d’une façon pivotante a fini une impression en éventail. Ensuite le point de rotation change ce qui résulte dans un motif à vagues pointillées (Caneva 1987, p. 237, fig. 9.1 - 4) (fig. 4).

Les vagues courtes (pour la subdivision des vagues voir fig. 2) si typique au Sahara central ne sont pas connus au Wadi Howar ; ici les grandes vagues avec une longueur entre 20 et 40 mm dominent (Jesse 2003, p. 193). La Dotted Wavy Line peut être le seul décor (fig. 3.1) mais souvent une combinaison de zigzags serrés et des motifs à Dotted Wavy Line en forme de bandes horizontales est présente (Jesse 2000a, p. 84, voir p. 81, fig. 3.7).

Une grande variété de zigzags serrés a été recensée, parmi lesquels des zigzags réalisés à l’aide d’un peigne fileté rigide ou souple (fig. 3.3).

Également typique de cet horizon, le décor de type Laqiya est un motif complexe en arête de poisson (Schuck 1989, p. 423). Ce décor est limité dans sa distribution au désert libyen méridional entre le Jebel Tageru et le Selima Sandsheet (Jesse 2002). Deux sous groupes peuvent être distingués :
1 - Le décor de type Laqiya grossier (fig. 3.5) est réalisé par impression et très probablement impression pivotante.
2 - Le décor de type Laqiya fin (fig. 3.4) ne permet de discerner facilement la technique de décor utilisée : incision ou impression ou une combinaison des deux.

Dans quelques cas, des motifs ondés (des vagues ou des motifs en arc) sont limités à la zone de bord et suivis par un décor de type Laqiya (Jesse 2000a, p. 80, fig. 2.2). Ceci semble être une spécificité régionale de la région entre le Wadi Howar et la région de Laqiya Arbain (Jesse 2002, p. 85). Les impressions simples en forme de " U " arrangées en une bande horizontale sont caractéristiques pour le décor de la zone de bord (Jesse 2000a, p. 84 et p. 80, fig. 2.1).

Les principes décoratifs de l’Horizon Dotted Wavy Line et Laqiya sont les suivants (Tableau 1) : l’impression et surtout l’impression pivotante dominent. Les outils présentent une denture régulière. Différentes formes de Wavy Line, de zigzags et le décor de type Laqiya sont les motifs les plus courants. Le décor couvre toujours la totalité de la surface. Des motifs en bande existent et se composent d’une application alternée de décors à Wavy Line et de zigzags ou de lignes pointillées. Quelques décors (comme des impressions simples en forme de " U ") sont limités à la zone de bord. Le décor de la lèvre n’est pas très varié, composé de lignes horizontales ou obliques imprimées ou incisées.

L’horizon Leiterband (environ 4000 – 2200 BC)

Vers 4000 BC, une économie de production s’est établie : des pasteurs occupent les territoires du Wadi Howar (Keding 1997, 1998, p. 5-10). Des concentrations de tessons de céramique et / ou d’ossements (principalement de bovins) visibles sur les sites représentent des restes de fosses. La préservation de la céramique est meilleure, la reconstitution de vases entiers est possible (voir Keding 1997 ; Günther 1995).

Les récipients non décorés sont fréquents (Keding 1997, p. 302, plate 10.2 ; Günther 1995 :  plate 1-2) ainsi que ceux dont le décor est limité à la partie supérieure (par exemple Keding 1993, p. 376, fig. 4.4 ; 1997, p. 319, planche 27.1 et p. 347, planche 55.4 – 55.5). Des vases complètement décorés sont également présents (par exemple Keding 1993,  p. 375, fig. 3.4-5 ; 1997, p. 362, planche 70.2).

Les techniques de décor sont l’incision et l’impression. Les décors incisés sont des lignes simples (par exemple Keding 1997, p. 300, planche 8.6), des décors en croisillons (par exemple Keding 1997, p. 328, planche 36.3) et rarement des lignes ondées (par exemple Keding 1997, p. 308,  planche 16.6) ou une seule ligne ondée intégrée au décor de la paroi (par exemple Keding 1997, p. 339, planche 47.4).

L’impression simple existe ainsi que l’impression pivotante, les outils sont soit des spatules soit des peignes. Un peigne à dents irrégulières a été utilisé pour créer le décor Leiterband ; l’outil type a trois dents, un de forme oblongue, les deux autres de formes rondes (Keding 1997, p. 88) (fig. 4).

Plusieurs combinaisons de technique et d’outil sont à l’origine des différents décors de l’horizon Leiterband : les plus importants sont des zigzags réalisés soit avec une spatule à front droit ou courbe (fig. 5.3) soit avec des peignes à denture régulière, également à front droit ou courbe (fig. 5.5). Pour créer le décor Leiterband (fig. 5.1 et 5.4), l’outil type (dent oblongue – lacune - dent ronde – lacune - dent ronde) est appliqué en impression pivotante, mais le deuxième passage de l’outil se superpose partiellement au premier (fig. 4). Le résultat est un décor zoné où des bandes décorées alternent avec des bandes non décorées (Keding 1997, p. 88, voir également p. 85, fig. 40e-f). Une variante, le décor  « Halbmondleiterband » résulte de l’utilisation d’un outil avec une première dent en forme de croissant (Keding 1997, p. 90, voir p. 357, planche 65.6). L’impression pivotante d’un outil à deux dents produit des triangles opposés séparés par une bande vide (Keding 1997, p. 90, voir également p. 84, fig. 40d) (fig. 4, fig. 5.2).

L’impression simple n’est pas très fréquente : le motif le plus marquant est le « Wellenbandmotivelement ». Les impressions simples de l’outil à pointe mousse sont arrangées de telle façon que l’argile entre les impressions prend la forme d’une bande ondée (Keding 1997, p. 92, voir p. 332, planche 40.8 et p. 336, planche 44.10). Ce motif est fréquent dans la zone de bord (fig. 5.3).

Les lèvres montrent peu de motifs : lignes de croisillons ou incisions verticales (Keding 1997, p. 93).

Les principes du décor de l’horizon Leiterband peuvent être résumés ainsi (Tableau 1):
- Incision et impression sont les techniques utilisées
- L’impression pivotante est importante
- La « return technique » est utilisée
- Des outils standardisés apparaissent et sont utilisés pour réaliser le décor Leiterband

Quelques motifs n’apparaissent que sur certaines parties du récipient, par exemple les lignes incisées simples sont limitées à la zone de bord. La majorité des décors est organisée en bandes horizontales. Des arrangements semi-circulaires apparaissent (fig. 5.4) ainsi que les bandes verticales de zigzags (par exemple Keding 1997, p. 326, planche 34.5). Les récipients peuvent être complètement décorés ou partiellement, dans ce cas, le décor se limite à la partie supérieure du vase (par exemple Keding 1986, planches 19-21; 1997, p. 307, planche 15.6). En général, des zones non décorées sont intégrées au système décoratif.

Des objets trouvés dans la partie inférieure du Wadi Howar montrent que l’incision était alors plus répandue ; des motifs incisés en arête de poisson apparaissent sur plusieurs sites (Keding 2000, p. 92 et fig. 2.d, fig. 4).

L’horizon Handessi (environ 2200 – 1100 BC)

Vers la fin du 3e millénaire BC de nouveaux décors apparaissent dans le Wadi Howar : des motifs géométriques et des impressions de natte. L’intensification de l’aridité conduit à un changement du mode de vie : des moutons et des chèvres, mieux adaptés aux conditions arides, complètent les troupeaux. Les changements de la céramique se reflètent non seulement dans de nouveaux décors mais également dans une variété plus importante de la forme des récipients. Le dégraissant est aussi différent : des matières organiques sont ajoutées, souvent combinées avec du sable (Keding 2000, p. 99; Keding & Vogelsang 2001, p. 274).

Les techniques de décor sont toujours l’incision et l’impression. L’importance de l’impression pivotante décroît par rapport aux périodes précédentes. Les outils ne sont pas standardisés. Les peignes ont une denture régulière, les outils à une pointe sont souvent de forme triangulaire (Prill 2000, p. 57).

Au travers de la céramique, deux phases successives peuvent être distinguées : Handessi A et Handessi B (correspondant aux anciennes phases  « fine geometric » et « coarse geometric » respectivement ; Keding 1998, p. 10).

La phase Handessi A est caractérisée par l’incision et l’impression simple. Le vase type est non décoré à l’exception de la zone de bord (Prill 2000, p. 71) où une ou plusieurs lignes d’impressions triangulaires sont le motif le plus courant (Keding 1998, p. 10 ; Prill 2000) (fig. 6.1 et fig. 6.3). Les impressions triangulaires peuvent être combinées avec des motifs en croisillons imprimés ou incisés (Prill 2000, p. 69 ; voir planches 1-2) ou des lignes pointillées obliques résultant de l’impression simple d’un peigne (fig. 6.1). Le décor de la lèvre est très varié. Quand les parois sont décorées, il s’agit souvent de motifs géométriques complexes (fig. 6.2). Il n’y a pas de décor couvrant la totalité du récipient.

La phase plus récente Handessi B présente des décors géométriques complexes (par exemple des pendentifs triangulaires ou autres formes géométriques remplies par des impressions) et des impressions de natte. Le décor de la lèvre n’est pas fréquent (Günther 1995, p. 144), mais des décors sur l’intérieur des vases sont observés (voir Günther 1995, p. 145 ; Keding 1998, p. 11). La partie la plus importante du système décoratif est toujours la zone de bord. Des lignes pointillées obliques faites par l’impression simple d’un peigne à denture régulière, des impressions simples d’un outil à une pointe (Günther 1995, p. 136) et des motifs géométriques complexes (fig. 6.4) sont connus. L’impression de natte apparaît surtout sur la panse du récipient (Günther 1995, p. 141).

Si l’on considère l’évolution des décors céramiques de la région du Wadi Howar, des différences mais également des éléments de continuité peuvent être remarqués (Tableau 1). Pour l’horizon Dotted Wavy Line et Laqiya, l’impression et surtout l’impression pivotante sont les techniques de décor les mieux représentées. Les outils présentent une denture régulière et le décor est toujours couvrant. L’horizon Leiterband est également caractérisé par la prédominance de l’impression pivotante. Les outils ont une denture régulière ou irrégulière, parmi ces derniers se trouve l’outil type pour la réalisation du décor Leiterband caractérisé par trois dents, dont une oblongue et deux rondes. Le système décoratif présente souvent une alternance de bandes décorées et non décorées. Les vases peuvent être complètement ou partiellement décorés, quelques uns restent sans décor. L’horizon Handessi montre une grande variété du système décoratif, résultat d’un palimpseste chronologique ou de la co-existence de plusieurs groupes dans la région. Les récipients sont complètement ou partiellement décorés ; la zone la plus importante du décor est la partie supérieure du vase. L’impression de natte apparaît. L’impression pivotante a perdu son importance, l’impression simple domine.

Pour toutes les périodes, certains motifs n’apparaissent que sur certaines parties du vase. C’est le cas, en particulier, pour la zone de bord qui montre très souvent une rangée de motifs spécifiques.

Les changements du décor céramique sont associés à des changements généraux du mode de vie.Ces changements sont-ils le résultat d’une évolution continue ou bien d’influences externes ? Ces deux hypothèses peuvent être envisagées.

L’évolution des styles céramiques de la région du Wadi Howar peut être retracée dans ses grandes lignes. La découverte de nouveaux types de décor dans le Wadi Howar moyen et inférieur (voir Keding 2000, p. 100) va certainement compléter la séquence présentée ici.

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List of illustrations

Title 1 - The area of research in the Wadi Howar Region, northern Sudan
File image/jpeg, 148k
Title 2 - The classification of Wavy Line (adapted from Jesse 2000b, p. 58, fig. 1)
File image/jpeg, 120k
Title 3 - Pottery of the Dotted Wavy Line and Laqiya Horizon
Caption 1 : Dotted Wavy Line, site Abu Tabari 84/50 ; 2 : Incised Wavy Line, site Abu Tabari 97/9 ; 3 : packed zigzag, site Dreizack 95/2 ; 4 : Laqiya pattern, fine type, site Conical Hill 84/24 ; 5 : Laqiya pattern, coarse type, site Conical Hill 95/4
File image/jpeg, 288k
Title 4 - Different applications of rocker stamp (adapted from Keding 1989, fig. 1)
File image/jpeg, 256k
Title Table 1 - The development of the pottery design styles in the Wadi Howar Region – an overview
File image/jpeg, 336k
Title 5 - Pottery of the Leiterband Horizon
Caption 1 : Leiterband, site Djabarona 84/13 ; 2: contraposed triangles, site Djabarona 84/13 ; 3 : plain zigzag, site Djabarona 84/13 ; 4 : Leiterband, site Djabarona 80/86 ; 5 : dotted zigzag, site Djabarona 84/13
File image/jpeg, 312k
Title 6 - Pottery of the Handessi Horizon
Caption 1 : Handessi A, site Djabarona 96/2; 2 : Handessi A, site Djabarona 84/1 ; 3 : Handessi A, site Djabarona 84/1 ; 4 : Handessi B, site Djabarona 96/119
File image/jpeg, 293k
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Bibliographical reference

Friederike Jesse, “The development of pottery design styles in the Wadi Howar Region (northern Sudan)Préhistoires Méditerranéennes, 13 | 2004, 97-107.

Electronic reference

Friederike Jesse, “The development of pottery design styles in the Wadi Howar Region (northern Sudan)Préhistoires Méditerranéennes [Online], 13 | 2004, Online since 27 March 2009, connection on 20 April 2024. URL:; DOI:

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About the author

Friederike Jesse

Universität zu Köln, Institut für Ur- und Frühgeschichte, Forschungsstelle Afrika, Jennerstr. 8, D – 50823 Köln

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