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The collective burials of Provence in the long term

Permanence and evolution of the architectures and the funerary practices—abridged version
Gérard Sauzade
p. 137-163
Cet article est une traduction de :
Les sépultures collectives provençales dans le temps long [fr]


Les cavités naturelles, les dolmens et les hypogées constituent les trois principales catégories de tombes abritant des sépultures collectives. Le choix de cavités naturelles à espace restreint découle des règles de gestion des morts qui prévalent également dans les dolmens et dans la plupart des hypogées. Certains caractères originaux des dolmens provençaux, le même mobilier qu’ils partagent avec les autres types de tombe et leur diffusion limitée à certains territoires, plaident en faveur de la réalisation de ces tombes par les populations locales sous l’influence d’une idéologie exogène. Le nombre important d’individus déposés dans les hypogées, l’intégralité préservée des squelettes et un mobilier très abondant, distinguent certaines de ces tombes des autres catégories et amène à penser à une gestion où l’attention est davantage portée à l’individu qu’au groupe.

Appréhender les multiples facettes du fonctionnement des sépultures collectives dans le temps n’est pas une tâche aisée. Il faut avoir à sa disposition un panel d’exemples de sites funéraires issues de fouilles méthodiques et bien documentées pour tenter une approche rationnelle des pratiques funéraires. La Provence bénéficie de quelques cas récents ou assez récents de fouilles de sépultures collectives tant en abri, qu’en hypogée ou en dolmen, utilisées à différentes périodes du Néolithique. Ils ont livré un ensemble d’informations permettant de cerner certains aspects des systèmes de gestion sépulcraux. C’est ainsi que bénéficiant de datations radiocarbone récentes il a pu être identifié dans des sépultures de périodes différentes des caractères permanents liés à la structuration de l’espace et à la codification de certaines règles de fonctionnement, des variantes à ces règles et à leur relâchement dans la phase récente du Néolithique final. À la fin de cette période également, les espaces encore plus restreints que présentent les nouvelles formes d’architectures tendent à une gestion réduite du nombre des inhumés. L’architecture non structurée des tumulus provençaux représente l’ultime évolution des tombes bâties. Ces sépultures ne semblent plus conçues pour recevoir plusieurs individus mais pour un seul, même si par la suite, bien souvent, d’autres individus y ont été inhumés.

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Notes de la rédaction

This article is not quite a translation but rather a long summary of the French article “Les sépultures collectives provençales dans le temps long. Permanence et évolution des architectures et des pratiques funéraires”. Translate by K. Mazurié de Keroualin (
Reçu / Received 01-04-2021 ; Version révisée reçue / Received in revised form 30-09-2021 ; Accepté / Accepted 04-10-2021 ; En ligne / Online 07-12-2021

Texte intégral

1Between 3400 and 2000 BCE the Final Neolithic marks the full development of collective burials in Southern France. This practice lasted up to the Early Bronze Age at about 1800/1700 BCE as is shown by studies of grave goods and of counts of bone remains carried out in tombs in Provence (Sauzade & Schmitt 2020, annexes).

2Two large categories of collective burials can be identified in Provence during the Final Neolithic which lasted up to the Early Bronze Age: stone-built tombs (dolmen, cist, tumulus and graves surrounded with stone blocks mainly) or tombs dug into the ground (hypogea) and natural cavities such as caves, shelters or avens. However, it should be noted that these tombs very often exhibit hybrid features to a greater or lesser extent. Cavities have of course dry stone walls enclosing largely open shelters and slabs positioned to cover artificial cavities, for example the hypogea of Fontvieille. Nonetheless, less attention is paid to the erection of numerous megalithic constructions in pits that were previously dug into the ground at varying depths. The most representative example among these monuments is the Coutignargues dolmen at Fontvieille (Sauzade 1990a). And, as a really marginal phenomenon, several cases of tombs built with stone blocks enclosing an open space in the bedrock were recorded in the Alpes-Maritimes department such as grave 2 surrounded with stone blocks from Canaux in Andon (Bottin 1897).

3Many specialists agree that the study of collective burials is complex in that numerous parameters have to be taken into account. Disentangling these is a big challenge. In addition to a variety of supposedly contemporaneous practices there is a real difficulty in establishing the dating of these practices. The definition of a collective burial implying successive and not simultaneous deposits (plural tomb) is used by prehistorians who aim to draw up classifications.

4The region under study covers 31,400 km2. The distribution map reveals several types of collective burials that show a great disparity (fig. 1). The map shows gaps, areas with diffuse distribution, some areas of concentrations, exclusive areas of distinct categories of tombs, areas of interference wherein different types of burials coexist and also the sporadic or very localised presence of distinct funerary architectures such as tumuli, cists and the graves surrounded with stone blocks.

1. Distribution map of caves, dolmens and hypogeum in Provence.

1. Distribution map of caves, dolmens and hypogeum in Provence.

B. Bizot.

5Areas in which collective burials could be observed differ from those in which dolmens and caves located near to several limestone massifs coexist. In the sector of Les Alpilles the hypogea (Cazalis de Fondouce 1873, 1878) and the dolmens of Fontvieille (Sauzade 1998) are located only a few kilometres away from the sepulchral caves of Saint-Rémy-de-Provence (Rolland 1933, 1938). The same applies to the situation in the Luberon, where the dolmens of L’Ubac at Goult (Bizot, Sauzade 2015) and of La Pichone at Ménerbes occur next to the collective sepulchral caves of Robion (Sauzade 1983). The distance that separates caves, dolmens and other monuments in the Alpes-Maritimes in some cases does not exceed several hundred metres. This is also the case for the sepulchral caves of Ibis, Aigle (Goby 1907) and Les Perles (Sauzade 1998) which open in the Baou des Blancs cliff at Vence and for the Les Blaquières dolmen as well as the tumulus of Plan des Noves located on the upper plateau (Sauzade 1998, Muller & Sauzade 1996).

6Yet no radiocarbon dating has been performed in order to establish relative contemporaneity between these various categories of burials except the dating of the dolmens of Coutignargues and L’Ubac. Their dating is based exclusively on the study of the grave goods (Sauzade 2011, Sauzade et al. 2018). In any case, most of these tombs were in use over long periods of time that necessarily overlapped at a distinct point in time. As regards the anteriority of one type compared to the other, the radiocarbon dates, even those produced recently do not make it possible to clarify this matter given their inaccuracy margins.

7Megalithism in Provence is part of the large family of passage graves distributed over the Petits Causses in Languedoc and Provence. The entrances to these graves are mainly oriented to the west or the south-west. Their architectural characteristics make it possible to assign the monuments of Provence to the group of dolmens of Lower Languedoc, which are also present in Languedoc and which differ from the other types of megalithic architectures in Languedoc and the Causses. Distinct architectural characteristics within this group make it possible to define the Provence dolmens although they are in a minority as an original separate group. Several elements related to their architectural type, to grave goods common to all the categories of collective burials in Provence, to the types of spread of this megalithism across the territories and its coexistence with sepulchral caves in some cases support the hypothesis that these tombs were built by local populations based on an ideology originating from outside Provence. The absence of this type of burial architecture in distinct sectors in Provence is primarily due to the fact that this movement did not have the impact necessary to become established everywhere among the autochthonous groups.

8The possibility of digging artificial caves in soft limestone formations explains the presence of hypogea of the Vaucluse and Drôme type. The map shows the isolation of these tombs in this sector located in the north-western part of Vaucluse. The very large number of individuals buried in these tombs, sometimes exceeding 300 corpses, makes it possible to distinguish these from the other types. The complete skeletons, preserved in many cases as well as the abundant grave goods that are also present support the argument that the identity of the deceased was maintained. This is contrary to what occurs in the management systems common to the other categories of collective burials the main aim of which is to extend the life of the grave structure. Although the grave goods seem to have more individual assignments in the hypogea, their characteristics are common to all these types of graves.

9The documentation yields little information as regards the morphology of the natural caves chosen for their characteristics given their small surface, the practice of cremation, the clustering of skulls and the internal features in distinct dolmens and caves. Several examples provide more detailed information with regard to the burial practices that range from rather simple processes to more sophisticated and more complex systems among which different phases of management of the burial deposits in a closed space can be identified.

10The collective style of inhumation was used for over one and a half millennia. Thanks to the dating of the tombs based on the grave goods and the method of radiocarbon dating, it was possible to establish a periodisation of the occupations in distinct collective burials. In this way it was possible to identify different management modalities in collective burials: varying management in tombs dated to the early periods of the Late/Final Neolithic, maintenance or deterioration of the traditional types of management in the burials dated to the end of the Late/Final Neolithic.

11By the end of the period megalithic constructions were probably still built in the southern Alps in order to receive collective burials as well as in the Alpes-Maritimes department to host multiple or individual deposits. During the same period new architectural types emerge locally such as graves surrounded by stone blocks or cists which are probably intended for a smaller number of individuals because of their limited space. Among these new categories of tombs the tumuli – although not very numerous during the Late/Final Neolithic 3 and the Early Bronze Age – occupy a particular place in that their unstructured (or only slightly structured) architecture seems to be conceived for a single individual even if other burial deposits were added later. These new architectures mark the end of the evolution of collective burial structures in Provence and also the foundations of a generalised return to single grave deposits.

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Table des illustrations

Titre 1. Distribution map of caves, dolmens and hypogeum in Provence.
Légende B. Bizot.
Fichier image/jpeg, 2,9M
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Pour citer cet article

Référence papier

Gérard Sauzade, « The collective burials of Provence in the long term »Préhistoires Méditerranéennes, 9.2 | -1, 137-163.

Référence électronique

Gérard Sauzade, « The collective burials of Provence in the long term »Préhistoires Méditerranéennes [En ligne], 9.2 | 2021, mis en ligne le 07 décembre 2021, consulté le 17 avril 2024. URL : ; DOI :

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